Arecibo
RICARDO ARDUENGO via Getty Images

在 8 月时因为缆绳由固定插口中掉出而受损的波多黎各阿雷西博无线电天文台,本来还在由专家评估如何修复当中,但在 11 月时又再次发生了缆绳断裂的事故,将天文台整体结构都置于危险之中。提供修复资金的国家科学基金会因此对于天文台是否能在安全的情况下进行修复,抱持着怀疑的态度,为了顾及工人的安全,只能忍痛决定不予以修复,而是原地全面拆除。

阿雷西博天文台原本是在 1963 年初建成,一直到 2018 年中国贵州的 FAST 天文台完工前 50 年来都是世界最大的望远镜。它利用了天然的地貌,在一个碗形的天坑中铺设电波反射板,将电波集中到悬吊在半空中的电波收集器上。最早期天文台完工时中间的电波收集器是 500 公吨重,后来在 90 年代进行升级的时候增加到了 800 多吨,周围的三座支撑塔上也因此增加了额外的辅助缆绳来分摊重量。8 月发生问题的是一个后来加装的辅助缆绳的固定插口,不是攸关结构安全的主缆绳,也不是缆绳本身断裂;但 11 月断裂的却是 1963 年原装的主缆绳中的一条,让其他缆绳是否也因为近 60 年来的风吹雨淋而渐渐老朽化,成为一个未知数。全面替换几乎与重建天文台无异,也就难怪 NSF 决定放弃了。

阿雷西博天文台最著名的就是在 1974 年时向 M13 星系发射了一个强力的电波讯号,作为人类试图与外星人进行接洽的尝试。此外,侦测脉冲星产生的重力波,以及发现环绕着脉冲星的行星等,也都是阿雷西博天文台这近 60 年来的成就。

虽然说望远镜本身将进行拆除,但国家科学基金会尚未宣布天文台所在的现址将如何应用。对波多黎各来说,阿雷西博是少数让该岛闻名世界的科学项目,他们也会希望天文台的遗产以某种方式延续下去吧。