SLS test fire
NASA

NASA 已经一延再延的 SLS 巨型火箭,在周末时进行了一次极为重要的引擎点火测试,首度将下级火箭带到了固定式发射架上。原本测试时长应该要正式任务相同,长达 8 分钟之久,但在仅仅 67 秒就因为 4 个引擎的其中一具发生「重大零件失效(Major component failure)」而被迫中止。在之后的记者会当中,NASA 的 SLS 专案经理 John Honeycutt 并未对是什么零件失效进一步说明,但也可能是在这么短的时间内,还无法有一个确切的结果。

SLS 火箭的基本架构是由航天飞机演进而来,将原本装在航天飞机尾巴的 3 具主引擎,变成 4 具装设在橘色燃料桶的下方,再将左右两根原本 4「节」长的固态火箭,加长到了 5 节,就是 SLS 的基本概念了。这里所谓的「航天飞机引擎」,不光只是相同设计的引擎而已,而是真的把退役的航天飞机上旧引擎拔下来直接使用。如此设计背后的想法,主要是使用现有的零组件和技术的话,可以节省成本和开发时间。但事实上,这却成为了 SLS 许多问题的根源 —— 就算太空梭是相对较新的技术,也有着 40 年的历史,许多当年开发的时候的工程师都早己退休不在业界,让旧引擎的整新和升级遇到困难时,也没了可以询问的对象。此次究竟引擎是哪个部份发生了错误,还有待 NASA 的调查结果,只能希望不是个太难解决的问题了。

SLS test fire
NASA

虽然已经花了 175 亿美元开发 SLS,事实上目前已经完工的下级火箭,就只有上测试台的这一支而已。原定计划是在测试圆满完成后,这同一支火箭要运送到佛州的飞行器装配大楼(Vehicle Assembly Building),直接装上上级火箭和固态助推火箭后,就是预定「年底前」要发射的 Artemis I 任务了。但现在 SLS 的试点火只有原定时长的 1/8,许多测试(例如喷嘴转向控制)也未进行,是否能算是测试完成,实在要打上个问号。如果 NASA 谨慎些,要求再进行一次测试的话,那重置整具火箭大概最少又要花去几个礼拜的时间,如此一来本来就很紧张的「年底」期限,似乎就要变成不可能达成了。

但即便如此,以目前的状况来看,SLS 计划本身似乎没有立即被取消的风险。Starship 虽然开发进度奇快,但距离能稳妥地载货进入太空看来都还有一段不短的时间,更别说是取代 SLS 的载人任务了。因此就算再延迟个一年两年,SLS 都还是很难被取代,但一旦 Starship 能多次示范安全往返太空后,每次发射都预计要花 20 亿美元(不包括开发费用)的 SLS 势必只有被放弃一途。现在延误多久所影响的,只是 SLS 计划在被腰斩前能飞几次而已了。