Virgin Orbit Tubular Bell
Virgin Orbit

昨晚是商用火箭界相当热闹的一个晚上,由 Virgin Orbit 和 SpaceX 先后进行了发射任务。当中 Virgin Orbit 无疑是较受瞩目的一个,因为这是他们第一次正式的商用任务,也是首度进行整个火箭发射流程的直播,而 SpaceX 则是第二度发射了「共乘火箭」,载送 85 枚大大小小的客户卫星及 3 枚 Starlink 卫星升空。

昨晚的任务 Virgin Orbit 取名为「Tubular Bells: Part One」,这是 Virgin Orbit 的姐妹公司 Virgin Records(今日是 UMG 的一部份)在 1972 年成立时第一个出品的专辑的名称,也是名作曲家 Mike Oldfield 的首作。Tubular Bells 因为被用在电影《驱魔人》中作为原声带的一部份而声名大噪,也从而带动了 Virgin Records 的成功。Virgin Orbit 的首个任务取名为「Tubular Bells: Part One」除了向这部经典名曲致敬外,也有希望 Virgin Orbit 能像 Virgin Records 一样成功的意味吧。

Virgin Orbit 是在一月底时首度成功入轨,但当时因为是稍早失败后的再次尝试,因此并没有携带付费客户的卫星,而这次则是有 7 颗卫星,分别为美国国防部的 4 颗立方卫星、波兰的两颗小卫星、及荷兰空军的一颗立方卫星。这是 Virgin 首度全程直播发射过程,由火箭还在地面上时的准备开始,一直到起飞、进入发射航线、火箭分离、点火,再一路到火箭入轨,全程都有播出。因为准备过程和一般火箭就立在发射架上一动也不动很不一样,虽然直播时间长达三个半小时,但其实就看着技术人员们在 747 及火箭旁鼓捣,还蛮新鲜的呢。

几个小时后,轮到了 SpaceX 的 Transporter-2 任务升空,这是 SpaceX 继一月底的 Transporter-1 之后,第二个卫星共乘服务的任务。Transporter-2 受限于 Falcon 9 火箭要回到陆地上的着陆平台,因此携带的卫星数量比 Transporter-1 要少上不少,但依然多达 88 枚送入了太阳同步轨道,包括 SpaceX 自己的三枚 Starlink 卫星。SpaceX 是以最低 200 公斤 100 万美元计价,但其实很多客户的小卫星都远远不到这个重量,因此会有像 Spaceflight Industries 这样的「中间商」,买了 SpaceX 的舱位后,再「分包」出去,使得很多小立方卫星可能只要花上几万美元就能上太空,其实已经非常便宜了。Spaceflight Industries 这次也测试了一个名为「SHERPA-LTE」的新型载具,在与 Falcon 9 分离后,还能用自己的小引擎,将客户的卫星送到指定的轨道。

昨晚的两个发射可以说是目前小型卫星市场两种相互竞争的模式的缩影:Virgin Orbit 的 Launcher One 火箭提供的是指定时间到指定轨道的服务,虽然价格相对高昂,但没有太多时间排程上的限制,客户也以政府和军方为主。而 SpaceX 则是大量、便宜地将卫星送上太空,客户种类也是五花八门,有科研机构、地球遥测、技术实证等各式各样的卫星。无论数量还是质量来看,SpaceX 目前都是遥遥领先,就看指定轨道的小火箭在 SpaceX 的阴影下是否能打出自己的一片天了。