Virgin Orbit LauncherOne
Virgin Orbit/Greg Robinson

首度发射失败的半年后,Virgin Orbit 稍早再次进行了尝试,终于成功将 10 枚 NASA 及多间大学的立方卫星与微型卫星送入轨道。

和大部份的火箭由地面发射不同,Virgin Orbit 是「空射式」的火箭,由一架改装自 747 客机的,名为「Cosmic Girl」的母机,携带一枚名为 LauncherOne 的火箭到高空后,再进行发射。LauncherOne 火箭本身是由两节构成,可以将 500 公斤左右的酬载送入低地轨道。由飞机载送的方式其实节省不了多少火箭的燃料,但是具有相对较不受发射场天气影响,以及可以自由选择发射时间和倾角的优点,Virgin Orbit 希望这些优势能获得需要临时发射卫星、或是轨道有时效性的客户的青睐,打开不一样的市场。

目前商用小型卫星发射市场竞争者众多,但真正有发射入轨实绩的却寥寥无几,除了 Rocket Lab 的 Electron 及少数采用固态火箭的中国公司之外,大部份都还是在开发中,或是发射失败。因此 Virgin Orbit 在此时取得成功,应该还是能抢占一些市场份额的吧。