Virgin Galactic VSS Unity
Virgin Galactic

在经过了多次延误一次不幸的失事、和超过 15 年的开发后,Virgin Galactic 终于走到了商转前的最后一步,在稍早的 Unity 22 任务中,VSS Unity 载着两名驾驶和四名乘客,进行了首次满员的首飞。公司创办人亿万富翁 Richard Branson 爵士也是乘员之一,与另外三名的 Virgin Galactic 员工一同短暂地登上太空,成为新一代投下重注在太空产业的富豪中,第一个到达太空的,硬是比 Jeff Bezos 早了一个多星期。

Blue Origin 对此自然颇有微词,就在 Virgin Galactic 升空前夕,指称其抵达的最高高度 85 公里,并未达到国际公认的「太空」边界 100 公里高度。言下之意除了 Blue Origin 才会是唯一提供「太空」旅游服务的公司外,也让 Jeff Bezos 能宣称自己是第一个到过太空的火箭公司老闆。不过,SpaceX 一方虽然 Musk 并没有要上太空的意思,但其 Inspiration 4 商用载人任务预计将在九月升空,届时四名成员将能在太空中渡过约三天的时间,是 Virgin Galactic 或 Blue Origin 的仅仅数分钟所不能比的就是了。

值得一提的是,Virgin Galactic 此次升空还短暂地打破了同时在太空的人类总数纪录。在他们到达顶点的那一小段时间裡,国际空间站上有 7 人、中国天宫空间站上有 3 人,再加上 VSS Unity 上的 6 人,总数来到 16 人之多。不过随着太空逐步商用化及太空游客的增加,想必这个很快又会被打破了吧。

无论如何,这对 Virgin Galactic 都是个重要的里程碑,意味着所有的系统都已经准备好商转了。不过,由于 SpaceShipTwo 和母机 WhiteKnightTwo 都要花差不多四个月的时间进行升级,目前首批付费乘客预计要 2022 年才能登机。至少,Virgin Galactic 的商转时程已经不再是个未知数,游客们也终于可以开始买票了吧。