Starlink
Mark Handley/University College London

虽然稍稍晚于预期,但 SpaceX 的 Starlink(星链)已经于稍早寄出了首波的公测邀请,对像主要是居住在美加边境附近乡下的美国公民,依 Reddit 上的回报来看,主要分布在美国华盛顿州、爱达荷州、蒙大拿州、明尼苏达州、威斯康辛州和密歇根州,全部集中于美加边境一条带状的区域,最南不低于北纬 45 度。之所以如此,是因为 Starlink 轨道的特性,让卫星在南北纬 50 度附近的密度最高,因此只需较少的发射数,就能启用服务。当然,理论上边境另一侧的加拿大应该也能享受服务,但 SpaceX 在当地申请相关执照的进度较为缓慢,因此就由美国侧先开放公测了。

受邀的民众会收到由 SpaceX 寄出的邀请信,在信中 SpaceX 称此为「总比没有好(Better than nothing)」公测,一方面是表明 Starlink 系统主要是为乡间或郊区的用户上网需求着想 —— 这些地区的居民通常只有极慢的拨接网络,或是超级昂贵的卫星网络使用 —— 另一方面也是稍微降低一下试用者的期待,毕竟目前还只是极有限的公测而已。SpaceX 提醒试用者在初期速度可能会在 50Mbps 到 150 Mbps 之间波动,延迟也大约会在 20ms 到 40ms 之间,并且 SpaceX 无法保证在卫星接替不及的过程中,会不会发生断网。不过随着卫星群逐渐完善,SpaceX 预计网速、延迟、和稳定性都会逐步提升,目标是在 2021 年夏天将延迟降到 16~19ms。

至于最重要的定价,SpaceX 设定在 99 美元一个月,似乎是不限量、不限速的样子。在这之外,还要再加上 Starlink 通讯天线和路由器的一次性费用 499 美元。以上网来说这费用算得上是相当高昂,但由网络留言上的反应来看,大部份收到邀请的用户,似乎都感到相当满意。主要是在地广人稀的美国乡下,目前能选择的网络方案着实不多,而且大部份方案都与 Starlink 差不多价位,甚至更贵的同时,还达不到 Starlink 的速度。如果 Starlink 真能提供答应的速度的话,就算是初期的速度和延迟,都已经是乡下居民梦寐以求的了。不过反过来说,这也明确了 Starlink 并不想在都市中与有线宽带相竞争的策略,未来向郊区、发展中国家、及航空航海应用发展的可能性比较大了。

已经有登记试用的用户回报 Starlink 硬件已经寄出,因此应该不用太久,就能看到一般用户实测的数据和使用心得了。