SpaceX CRS-21
NASA

为 SpaceX 在关键时刻赢得了 NASA 的国际空间站送货服务合约,并且完成了 19 次送货任务的「Dragon」载货舱,在今年 3 月完成最后一次合约任务后退役。然而这并非是 SpaceX 送货服务的终结,而是由新一代的 Dragon 2 接手,执行新一轮至少六个 CRS-2 任务,稍早正是六个任务中的首个 「CRS-21」顺利由美国佛州升空,前往国际空间站了。

Dragon 2 的「载人版」即是稍早将四名宇航员送往国际空间站的 Crew Dragon,而载货版则是名为「Cargo Dragon」。原本 SpaceX 是计划就直接拿使用过的 Crew Dragon 来送货,但后来还是决定为了送货进行特化,除了移除了坐椅、仪表板等内装之外,也拿掉了维生设备、逃生火箭等载人任务才需要的设备。如此一来 Cargo Dragon 有着比前代大 20% 的货运空间,并且可以在太空待更久、也可以重复利用达五次之多。此外,和第一代的 Dragon 载货舱要靠太空站的机械手臂抓取来与空间站对接不同,Cargo Drago 升级了与 Crew Dragon 相同的自动对接系统,是它较前代为进步之处。

CRS-21 除了是 Cargo Dragon 的首飞之外,也是首次 NASA 同意 SpaceX 使用重覆使用超过一次的 Falcon 9 火箭。该火箭之前的首飞就是 Demo-2,之后发射了韩国的 ANASIS-II 卫星和一次 Starlink 任务,此次是第四次发射了。这也从侧面再次点出了 NASA 再次提升了对于火箭的重复利用的信心了呢。