Starship Superheavy
SpaceX

才刚实现了创新的「肚皮减速」,Musk 就已经迫不及待地丢出下一个疯狂的想法了。这次的主角不是上级火箭的 Starship,而是下级火箭「Superheavy」—— 它对应着 Falcon 9 的下级火箭,一样会在将 Starship 推进到一定高度后分离,然后返回地面,靠着自己引擎的推力着陆。不过和 Falcon 9 不同,在 Superheavy 上 Musk 抛出了用发射塔来「接住」的想法,可望降低火箭本身的重量,并且缩短整备的时间。

如果大家对 Falcon 9 的设计还熟悉的话,其火箭的尾部有着四片巨大的碳纤维着陆「脚」,在着陆前的最后一刻会张开,让火箭能稳稳地立在着陆平台上。由于这是个 SpaceX 已经相当熟悉的技巧,原先的猜测是 Superheavy 应该也会沿用类似的设计,然而显然要能撑住 SuperHeavy 如此巨大的机身所需的着陆脚想必也会相当可观。但在稍早一个推特上的推文回覆中,Musk 提出了完全不一样的想法,表示将使用发射塔上伸出的手臂,「抓住」 Superheavy 用来减速和控制仪态用的格栅翼,如此一来 Superheavy 会变成以格栅翼来「着陆」并支撑整个火箭的重量,而不以尾部着陆了。

乍看之下,这个想法可以说是异想天开,但并不是没有其道理在。格栅翼在落回大气的途中,将承受高超音速气流的冲击,因此它和 Superheavy 本体间,本来就需要极为牢固的连接,支撑住基本上已经没有什么油料的空火箭应该不是问题。同时,SpaceX 在 Falcon 9 上已经多次示范了精确着陆的能力,再加上预期 Superheavy 将能在空中悬停,因此并非不可能精确地落在某种手臂之中。只是确切手臂要如何设计,SpaceX 并没有给出个参考来,或许他们自己也还在伤脑筋吧。

如此最大的优势,当然就是可以减去了着陆脚的重量,而且如同 Musk 所说的「最好的零件就是没有零件」,这种以手臂抓取的方式可以降低万一着陆脚开启失败的风险。但另一边,这意味着 Superheavy 必需要在发射塔正旁边「着陆」,如果整个环节有任何地方失败的话,Superheavy 将在发射塔近旁爆炸,SpaceX 起码要花数周乃至于数月来进行修复。想要实现的话,可是要真的很有把握不出错才行啊!

一点意外的小插曲后,SN9 已经在 2020 年最后几天完成了加压测试,一般预期本周内就能进行引擎点火测试,而最快下周,甚至本周末就能重复 SN8 的高空测试。这次当然是希望它能圆满完成着陆,但就算再出什么意外的话,SN10 已经在工厂中组装完毕,随时可以上场接替啰。