Starship SN8
Gene Blevins / reuters

SpaceX 的 Starship 火箭开发的下一个重要阶段,最快今晚就将到来。该公司预定于本地时间晚上 10 点起开始 SN8 的 12.5 公里高度飞行准备,虽然说这并不保证今日内就一定会试飞,但至少所有的准备皆已到位,就等火箭点火了。

Starship 上一次的重要测试是由 SN5SN6 两兄弟所进行的 150 公尺高度试飞,这个测试旨在证实 Starship 的地面发射架、飞船内部的燃料输送管路及仪态控制系统等的运作,因此并未装上鼻锥或控制翼面。今日的 12.5 公里高度试飞(由之前的 15 公里再度下调,但应该不影响测试内容)则是 Starship 试图实证其控制翼面能在下落过程中提供减速和姿态的控制,并且还要在落地前的最后一刻由「肚皮向下」的姿态,用火箭调整成尾部向下,并且火箭动力着陆。如此庞大的火箭在下落过程中利用机身侧腹的阻力进行减速,但最后却以尾部着陆的形式是前所未见的头一遭,因此 SN8 的测试格外引人注目。

Musk 自己给只 SN8「1/3 的机率」完成所有的测试目标,认为只要能取得翼面及机腹减速的数据就算是达成目标,能够重新让引擎点火就是赚到,至于降落的话就要看运气了。总之,无论结果是成功落地还是一团火球,SN8 都保证有看头就是啰。

在 SN8 之后,其双胞胎兄弟 SN9 已经基本上完全完成了组装,无论 SN8 的结局如何,SpaceX 都有一架备用机可以重复测试。再往后,目前在 Boca Chica 的 SpaceX 工厂中已经被目击到了 SN16 的零组件,也就是说还有 7 架 Starship 正在组装的不同阶段当中。SpaceX 可是一点都没有减慢开发速度的意思啊。