Starship SN8 explosion
SpaceX

在昨天最后一秒取消倒数后,Starship 的 SN8 测试机终于于本地时间今日早晨 6:45 顺利升空,抵达预定的 12.5 公里高度,转为水平姿态下落,并且在落地前的最后一刻「甩尾」回垂直状态。虽然说最后一刻因油箱压力不足,使引擎提早熄火导致减速不及,最终化为一团火球,但 SN8 基本上已经完成了所有预定的测试目标了。

测试开始时,SN8 以三个 Raptor 引擎点火升空,但没过多久就出乎意料地减为两个引擎,稍后又再减至剩一个。这似乎是 SpaceX 想要在翻转为横向时保持机身仪态的控制,因此逐步削减引擎的数量来降低推力,配合愈来愈轻的 SN8。剩余的一个引擎由发射起算持续燃烧了近五分钟之久,是目前飞行中的 Raptor 最长的纪录。

Starship belly flop
SpaceX

在抵达顶点后,SN8 靠着 Raptor 最后的动力,将机身方向扭转回来,并利用机鼻上的小助推器转为横向。在极短暂的不稳定后,SN8 在双翼的辅助下稳住了下落的姿态,以相当缓慢的速度向下飘落。在落地数百公尺的高度时,SN8 的两个引擎重新点火,让它由水平方向扭转至垂直,并且瞄准了着陆平台。

可惜的是,最后一刻由于油箱的压力不足,使得燃料供应不及,两个引擎中的一个先熄了火,而另一个则是虽然努力在减速,但已无力阻止下落的势头。最终 SN8 在着陆平台上爆炸成一团火球,残骸散落一地。

Starship SN8 wreck
SpaceX

虽然并未能完美地收尾,SN8 基本上依然完成了所有的原定测试目标,包括翼面控制的回落及 Raptor 引擎的再点火,都是 Starship 开发进程中的重要里程碑。SpaceX 已经表示目前在机库中的 SN9 是「下一个登场」,在清完 SN8 的残骸之后,或许就可以开始看到 SN9 的测试了吧!