Starship SN8
Gene Blevins / Reuters

虽然说 Falcon 9 今年在各方面都取得了不错的成绩,但 Starship 真不愧是 SpaceX 未来的重心所在,一年之内竟然便由爆炸原型机,进展到了两次150 公尺短程飞行,再到 SN8 的 12.5 公里高空飞行,实证了水平飘落减速的可行性。

为了纪念 SN8 的贡献,SpaceX 特地为其制作了一个回顾视频,由官方摄影机的角度,拍摄 SN8 的发射、引擎一一熄火、转为横向、飘落、翻转回直立,一直到最后落地爆炸的整个过程。最后没能完全着陆是相当可惜,但 SN8 实际上已经完成了 12.5 公里高度测试的所有主要目标,在最后一刻造成油料供给不足,使得推力不够减速降落的问题,也被 Musk 形容为是「小问题」,应该完全不影响开发。

SN9 本来已经在一旁待命,就无论 SN8 成败都能立即替补上阵,但想不到的是就在 SN8 测试后两天,SN9 还在组装工厂的「高舱」建筑中时,底下的支架发生崩塌,使 SN9 倒向了高舱的侧墙,并压毁了 SN9 的一片前翼。本来担心是这有可能损坏到 SN9 的结构,直接让它报废,但 SpaceX 在「借」了一片原本预定供 SN10 使用的前翼来替换掉 SN9 坏掉的前翼后,便将 SN9 推到了发射台上,似乎并未受到影响的样子。由此可以看出 Starship 采用不锈钢为机身不仅便宜又建造快速,还有耐撞且零组件替换简单的好处呢。

不过由于这点小插曲,SN9 在今年剩余的几天当中还能进行多少测试工作并不好说,年内发射的可能性看起来也不大了。无论 SN9 的结局如何,SN10 已经进到了高舱中进行鼻锥的组装,等到 SN9 试飞的时候,SN10 已经可以在一旁待命了吧!