Europa Clipper
NASA/JPL-Caltech

NASA 计划已久并最终于 2019 年定案的木卫二探测任务,现在终于确定了具体的发射细节。最后在竞争中,SpaceX 再度击败波音,他们的 Falcon Heavy 将成为「木卫二快船」(Europa Clipper)探测器的发射火箭。根据目前的安排,该任务会在 2024 年 10 月于肯尼迪太空中心 39 号发射台发射。如果一切顺利的话,探测器将于 2030 年 4 月抵达环木轨道。

「木卫二快船」此行会试图探索木卫二上是否有适合生命存在的条件,它的任务包括「拍摄卫星表面的高分辨率照片、测定构成、寻找近期或进行中地质活动的迹象、测量冰面厚度、探寻地下湖以及测量冰海深度和盐度等等」。

NASA 之所以选择 SpaceX 合作,主要的原因还是发射成本。双方的合同金额只有约 1.78 亿美元,如果 NASA 按国会最初的建议使用自己的 SLS 火箭发射的话,耗费可能达到 20 亿美元之高。不仅如此,使用 SLS 的话途中还需要金星的引力助推,而这就会进一步增加飞行距离。另外从发射窗口的角度出发,SLS 这边可能会更以重返月球任务为重,木卫二探测任务就只好让路了。