Rocket Lab Mars satellite
Rocket Lab

说到 Rocket Lab,大部份的人应该第一个想到的是他们的 Electron 火箭,但其实 Rocket Lab 早在 2019 年就发表了小型卫星平台 Photon,整合了动力、电力、仪态控制、甚至是数据传输等多个系统,作为其他单位打造自己的卫星的基础。如今 Rocket Lab 为 Photon 找到了一个大主顾,将以该平台为 NASA 打造一对名为 ESCAPADE(Escape and Plasma Acceleration and Dynamics Explorers)的火星探测器,研究太阳风是如何与火星大气互动,并进而影响火星气候。

两个 Photon 卫星分别暱称为「Blue」和「Gold」,採用 Rocket Lab 自家的 Curie 引擎、星空定位仪、反应轮、宇宙导航系统等设备,并由 NASA 提供实验用的器材。它预定将在 2024 由 NASA 提供的商用火箭上发射,并在抵达火星后进行为期一年的观测任务,不过首先要先在本月稍晚通过设计评估,并且在 7 月通过最后确认才行。

ESCAPADE 是 NASA SIMPLEx(Small Innovative Missions for Planetary Exploration)计画当中的三个探测器中的一个,这个计画主攻质量在 180kg 以内的小型卫星,以火箭共乘或做为其他任务的附属品发射,降低成本。它们通常研究的范围会比较专一,任务时长也会较为短暂。

这对 Rocket Lab 来说,倒是个意外的突破口。到目前为止 NASA 与民间的合作,主要还是限制在火箭载具及载人舱等方面,而 Rocket Lab 则是成功地提供了一个卫星套件,让 NASA 可以更快、更便宜地製作探测器。虽然不是火箭发射业务,不过 Rocket Lab 这倒也是拿到政府合约了呢。