Perseverance rover
NASA

去年七月底升空的 NASA 最新一代火星探测车毅力号(Persevarance),在经过了 6 个多月的飞行后,今天稍早抵达了火星,并且直接一头冲向了着陆点「耶泽罗撞击坑」。毅力号探测车的基本设计与近 10 年前的好奇号类似,着陆的方式也一模一样,在经历隔热盾和降落伞的双重减速后,最后的着陆是由一具悬停的小火箭「吊挂」着毅力号,将其缓缓放置到地面上后,小火箭会再飞离到安全的远处坠毁。由于这个程序极其复杂,就算好奇号已经有过一次成功的纪录,依然是非常让人紧张的过程。

所幸,毅力号完美复制了好奇号的成功,在美东时间下午 3:55 分安全着陆于耶泽罗撞击坑之中,并且已经传回了前后障碍物回避相机所拍摄的低分辨率影像,证实探测器安然无恙,与地球间的通讯也完好。毅力号主要的任务同样将以地质分析为主,耶泽罗撞击坑的一角曾经有一条疑似水流留下的河道,并且在冲入撞击坑后形成了一个冲积扇。这让天文学家相信耶泽罗撞击坑有可能在遥远的过去曾一度是一座湖泊,因此在坑底或许有沉积物,甚至是过去生物遗留的痕迹,与其他探测过的火星地点都有着极大的不同。

探测车上并且搭载了一套样本采集与保存系统,毅力号如果发现了有重要科研意义的样本的话,可以将其保存起来,NASA 预计最快 2029 年会再发射一个样本收集任务,前往毅力号的所在处取得样本后,再发射回地球。另外,毅力号还搭载了一台实验性的小直升机「机智号(Ingenuity)」,主要是为了示范在火星上以直升机飞行的可能性。机智号本身除了相机之外,并未携带科研设备,但一定确立了飞行的可能性之后,未来可能就会有完全是直升机设计的火星探测机了呢。

早毅力号一步抵达火星的中国天问一号,采取得是较为保守的策略,先由轨道器带着着陆器和探测车进入火星轨道后,预计 5 月至 6 月才会释放着陆器登陆火星。