MEV-2
Northrop Grumman

继诺斯洛普的 MEV-1「延命卫星」在去年初成功捕捉已经「没油」的 Intelsat 901 通讯卫星,并且为其提供 5 年的使用寿命延长服务之后,稍早与其类似的 MEV-2 卫星也成功捕捉到了目标 Intelsat 10-02。和 MEV-1 是在弃置轨道上与 Intelsat 901 接触不同,MEV-2 是直接补捉了还在工作中的 Intelsat 10-02。这将为 Intelsat 10-02 提供一样 5 年的寿命延长服务,之后诺斯洛普会再决定 MEV-2 的下一个目标。

Intelsat 10-02 是在 2004 年发射,目前其实已经超过了设定的使用寿命 5 年。不过,通讯卫星是极为昂贵的东西,如果还能使用的话,实在没有理由再去发射新的。然而,卫星要维持住轨道需要花费一定量的燃料,当这燃料用尽时,就算是其他组件都还工作正常,也只能将其弃置,避免「失控」的卫星影响到其他卫星的安全。MEV-2 的功用就是当这些功能正常但油料用尽的卫星的「火箭背包」,让它们可以再多运转几年。相对于一整个完整的通讯卫星,MEV-2 其实并没有太多昂贵的组件,再加上它预计 15 年的使用寿命中可以大约服务三枚卫星,让它可以在帮助卫星通讯公司省钱的同时,也能减少轨道中的垃圾量,并减少撞击风险。

与此同时,诺斯洛普也接收来自 DARPA 的经费,在研究更多功能的「维护卫星」。除了可以替卫星进行检测、维护及更换组件外,也可以为卫星装上「延命包」,基本上就是小号的 MEV 卫星,来完成延长寿命的工作。这应该都能帮助大型的通讯卫星在 Starlink 这样的低轨通讯卫星的时代,维持住自己的利基市场吧。