Venus
NASA/JPL-Caltech

NASA 在去年初时将新一代 Discovery 太空计划的入选者缩小到了四个,并且各给予 300 万美元的经费来完善计画。现在 NASA 终于对四个最终提案进行了决选,并且选定了两个和金星相关的探测计划。这两个计画一个是调查金星大气构造,并且试图穿透厚厚的云层拍摄地表的 DAVINCI+,以及用雷达来扫描并建构完整金星地形的 VERITAS。前者的主要任务目标是确认金星过去是否曾有过海洋,并且试图解释它是怎么变成今天这个大熔炉的;而后者的主要任务目标则是确认今天的金星上是否还有板块移动或火山活动的地质活动。

NASA 会选定两个金星相关的任务,其实并不算太意外。Discovery 系列的太空计划,本来就是 NASA 的三个系列中最便宜的一个(另两个为中等规模的 New Frontiers 系列和最贵的 Flagship 系列),因此综观过去的任务,几乎都是在内太阳系,包括月球、火星、水星、和各式的小行星。这除了能降低任务复杂性之外,也能降低任务的总时长,减低花费。再者,美国已经有相当多年没有专门以金星为目标的探测器,不算去别的星体的半路上经过的话,上一个金星任务已经是 1990 年代初期的 Magellan 了。现在也差不多到了重返金星的时候了吧!

接下来,两个计划将各获得 5 亿美元的经费,来进行探测的开发与制作,并预计在 2028 到 2030 年间发射。在这之前 Discovery 计划还有将前往特洛伊小行星的「Lucy」任务,以及前往灵神星小行星的「Psyche」任务,预计分别于今年 10 月和明年 7 月升空。