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NASA

SpaceX 目前已经有超过 1,000 枚 Starlink 卫星在轨道上,占目前轨道中的人造卫星的 1/5 左右,但目前 Starlink 向 FCC 取得的执照就有至少 12,000 枚卫星,未来还有可能继续扩大,对于其他卫星,特别是载人任务来说,构成了极大的威胁。为了控制卫星碰撞的风险,NASA 和 SpaceX 签属了一份共同协议书(PDF),厘清两者间的责任关系与避免碰撞的具体做法。

简单来说,NASA 同意在进行发射任务前,与 SpaceX 事先分享相关计划,并且在有碰撞风险时,信任 SpaceX 一方能进行回避,NASA 的资产则维持原轨道。SpaceX 一方则是将负起闪躲的责任,利用 NASA 提供的数据设定 Starlink 的自动规避系统,目标是从有碰撞风险的时间点之前很久,就已经做好规避的准备,直接消除碰撞风险的存在。此外,SpaceX 也要保障 Starlink 卫星群在任何时候都要距离国际空间站轨道的最高点与最低点至少 5 公里 —— 由于国际空间站的轨道会随着时间而衰减(空气阻力),也会不时地用火箭推高高度,这个「禁飞区」的范围其实还不小。

NASA 与其他的卫星商之间有个标准的「相合评估程序」(Conjunction Assessment process)来决定碰撞的风险和闪躲的程序,但 SpaceX 的卫星数量实在太多,因此需要与 NASA 进行更紧密而主动的合作,以确保双方的安全。如果未来这样的大型卫星网络愈来愈多的话,想必还要再有更多这样多边的协议,来协调避免碰撞了吧。