NASA MOXIE
NASA/JPL-Caltech

虽然说毅力号的主要任务是寻找过去火星生命的踪迹,并且为未来由火星送回样本进行准备,但它同时也携带了两个可能对未来的火星探测有着深远影响的实验。其中,机智号直升机已经在三天前完成首飞,成为人类史上第一次在地球以外的大气中飞行,而第二个实验「MOXIE」也已经在稍早启用,证实了由火星大气直接制备氧气的可行性。

NASA MOXIE
NASA/JPL-Caltech

MOXIE(Mars Oxygen In-Situ Resource Utilization Experiment)是一个约 24 x 24 x 30cm 大的方盒子,主要的功能是在 800 摄氏度的高温下,将火星大气中的二氧化碳电解为一氧化碳和氧气。在首次实验中,MOXIE 先是花了两个小时加热,之后在一个小时的运转时间当中,制造了 5.7g 的氧气。这量听起来极少,但已经足够一位宇航员 10 分钟所需了。MOXIE 设计上的最大制备量为每小时 10g,整个实验将分为三个阶段 —— 目前进行中的第一阶段是确认火星上生产氧气可行,并且了解 MOXIE 仪器自身的特性;第二阶段则是在各种不同的火星环境(白天、晚上、不同季节)下看看对产量是否有影响;第三阶段则是将 MOXIE 推到极限,了解不同的温度或电力下,电解制备效率的差异,总计将至少运转 9 次。

MOXIE 制备出来的氧气不会用在任何特别的用途(直接排进火星大气),但未来采用类似技术的机器,可以在火星上为宇航员制造生存所需的氧气,甚至是回返地球的火箭燃料所需。这意味着前往火星的太空船可以少带很多氧气,多带一些实验设备和物资了呢。