JWST
alex-mit via Getty Images (elements furnished by NASA)

原定 2016 年完成组装,2018 年发射的 NASA 新一代 James Webb 太空望远镜(JWST),由于长期的技术困难使得期程一延再延,先是拖到了 2019 年终才完成组装,再因为疫情和「剩余工作与测试项目的风险分析」,先延到了 2021 年 3 月,后来又延到 2021 年 10 月底。如今再一次的延误后,NASA 总算是有了确定的发射日期,定在了 12 月 18 日,由 ESA 的 Ariane 5 火箭载送升空。在这之前 NASA 要先安全地将望远镜送到发射地的法属圭亚那,再与火箭进行整合。

JWST 一直以来都被称为是「哈勃的接班人」,但其实它的观测频段偏向红外线,而不像哈勃是以可见光为主。因为这个差异,JWST 无论是在外观还是轨道上,都与哈伯有着极大的不同。为了避免来自太阳和地球的热量妨碍观测,并保持仪器 -223 度的低温,JWST 将被发射到 L2 拉格朗日点,并在朝向太阳和地球的方向有着多层的「金属遮阳板」,让望远镜本身不受热量影响。但这些遮阳板的折叠与展开机构,让工程师们伤透了脑筋,而且也会使得 JWST 超出地球能「维修」的范围,无法像当年的哈勃那样,还派任务上去进行修正。因此对 JWST 来说,不能出错的压力可要大得多了。

JWST 表定的任务长度仅 5 年,但 NASA 希望它能在轨道上工作 10 年。然而由于不可能维修,也不可能升级,要像哈勃这样撑超过 30 年基本上是没什么可能了。