Mars Sample Return Mission
NASA/JPL

着陆火星的毅力号探测车,除了本身就配备有极先进的感测和分析设备之外,它还有一个额外的「秘密任务」:收集具有进一步分析价值的火星土壤及岩石样本,等待未来的进一步任务将其送回地球。现在毅力号已经在火星上开始展开活动,NASA 与伙伴 ESA 也开始着手为样本取回任务进行准备,并给予了诺斯洛普.格拉曼名为「Mars Ascent Propulsion System(MAPS)」的首个部件合约

NASA 与 ESA 计划中的样本采集任务,将分为三个部份。一个是火星的轨道器,这个卫星将载着其他两个部件前往火星,之后再由火星进行返程;一个是着陆器,这个小探测器将会在着陆到与毅力号相同的耶泽罗撞击坑后,会放出一台迷你的探测车与毅力号会合(或是毅力号如果还正常运作的话,也可以由毅力号自己开到着陆点),取得毅力号的样本后,会再返回着陆器。最后,由着陆器会发射一枚火箭载着取得的样本,前往轨道与前述的轨道器会合,踏上返程。此番的合约,便是最后那枚由火星表面发射至轨道的火箭,虽然理当是三个部件中最为简单的一个,但依然至关重要。

初步的计划是在 2026 年发射这个任务,2028 年着陆,2031 年将样本送回地球,总经费约 33 亿美元。不过,就像大部份这种大型的任务一样,时程延迟或是经费追加都是常见的事。只是如果时间再向后延,拖到 SpaceX 都已经登上了火星的话,那就尴尬啰。