OSIRIS-REx capsule
NASA/Goddard/University of Arizona/Lockheed Martin

因为误判了 Bennu 小行星的表面材质,导致地面上的科学家一阵手忙脚乱的 OSIRIS-REx 探测器,终于在稍早顺利将采集器连同里面的样本,放入了地球返回荚舱中,并且由搭载的相机确认了保护荚舱已密合。

科学家一直以来都以为小行星的表面应该是较为细小的颗粒所组成,因此 OSIRIS-REx 的采集器也是根据这个假设进行设计,但抵达之后才发现表面的石砾比设想中的粗大。当它使用氮气加压,将表土「吹」进带有活门的采集器当中时,一颗较大的石砾卡在了门上,让活门无法关闭。这使得连着采集器的机器手臂只要轻轻一挥动,就会有样本由开着的活门中飘散而出。为了保住样本, NASA 取消了部份确认采集量的步骤,而是改为以最快速度将采集器收纳到保护舱里,以尽量留住样本。

现在样本确保好了之后,OSIRIS-REx 将在明年三月左右离开 Bennu 的周边,并且预定于 2023 年的 9 月 24 日返回地球大气,落在美国犹他州的沙漠中。