NASA Ingenuity
NASA / JPL-Caltech

在毅力号探测车顺利着陆,并开始为旅程进行准备后,下一个令人兴奋的项目便是搭载在其肚子下的「机智号」直升机了。NASA 稍早说明了机智号的测试计划,预计 4 月 8 日开始进行释放程序。

首先,毅力号会在一块 10m x 10m 的平坦空地上,将机智号放下。光是放下机智号的过程就能花上六天之久,当中还包括了用小型炸药切断固定的缆线。之后毅力号会缓缓退离机智号所在的位置,让机智号能用其太阳能板进行充电。充饱电后,机智号便将开始长达 31 天的测试计划,由在 3 米的高度悬停 30 秒开始,一直到相对长距离的飞行。

到目前为止,NASA 仅在地球上的真空室中进行过测试,但火星火的环境无疑要更加严苛得多,除了有尘土之外,夜间的温度也有可能低到 -90 摄氏度,对于小直升机的电池和马达等组件,都是个挑战。不过,本来机智号的目的就是为了实证新技术,就像 1997 只有微波炉大小的旅居者号一步步发展成了今日有 SUV 大小的毅力号一样,或许小小的机智号也是一系列愈来愈大台的火星直升机当中的开路先锋呢。