JAXA Hayabusa 2
JAXA

日本的 Hayabusa 2 探测器在 2019 年 3 月完成小行星 Ryugu(龙宫)的表面采样,并在 5 月完成深层采样后,便离开了龙宫,开始漫长的「返家」路,并且终于在昨日凌晨掠过地球的过程中,丢下了装有样本的返回舱。返回舱利用地球大气进行减速,最后在澳大利亚上空约 10 公里高处打开降落伞,安全飘落阿德莱德西北方的 Woomera,并由直升机前往回收。

接下来自然就是静待科学家对样本的分析,特别是对于了解小行星在太阳系的形成中所扮演的角色,以及在行星间传递有机物质的可能性,都有可能带来突破性的进展。Hayabusa 2 甚至不是目前唯一的一个小行星采样任务 —— NASA 的 OSIRIS-REx 也已经完成采样,正在返航的途中,预定 2023 年 9 月返回地球。到时候或许比较两个不同的小行星的样本,又能有更多的发现了。

至于 Hayabusa 2 本身,在「投递」完样本后将继续旅程,目前的计划是在 2026 年前都将进行系外行星的观测,2026 年飞掠一个名为 2001 CC21 的小行星,最后于 2031 年抵达最终的目的地 1998 KY26。也就是说如果探测器的硬件还挺得住的话,Hayabusa 2 至少在未来 10 年都还能继续提供新的科研机会呢。