Carbon comet
NASA/SOFIA/Lynette Cook

确认了月球长年受光照的表面也有水分子存在后,忙碌的 SOFIA 飞行天文台(由波音 747 SP 客机改装而成)又有了重大新发现,在 2016 年掠过地球的彗星「Catalina」的彗尾中,发现了碳的成份。Catalina 是属于长周期的彗星,由遥远的太阳系外缘因为星际间偶然的扰动影响,落到太阳附近后,又再次被甩了出去,被弹出太阳系外。SOFIA 是诸多抓准机会观测该彗星的天文台之一,并且由红外线频段的仪器,确认了在彗尾中有碳的成份存在。

这为太阳系早期的演化的一个谜团,提供了一个可能的解释。照着原有的模型,由于太阳形成时的星云愈靠近中心就愈热,因此只有较重的元素才能聚集在靠近太阳处,愈轻的元素会被「吹」到离太阳较远处。碳是属于较轻的元素,理应在木星轨道或更远的地方才能存在,因此原本的模型并未能解释地球表面的碳从何而来。现在在太阳系边缘的彗星中发现了碳的话,就提供了另一种可能性,或许地球上的碳是和水一同,在行星成形后才由太阳系外侧送入的。也就是说地球上碳基生物能存在,有可能还要感谢数十亿年来不断落入太阳系内侧的彗星们呢。

NASA 表示目前这只是一种理论,要获得更多支持的证据的话,还要再观测更多类似的彗星,或甚至设法直接观测外太阳系的彗星的成份才行了。