Bennu Nightingale
一如之前在八月时所预告的,OSIRIS-REx 的着陆预定地由先前的四个决选地点当中确认了一个,是位于小行星 Bennu 北半球高纬度的「Nightingale」。OSIRIS-REx 任务原本为了安全起见,预定要寻找一个直径 50 公尺、空旷平坦的地区进行着陆,然而真正到了 Bennu 之后 OSIRIS-REx 才发现原来 Bennu 的表面布满了大大小小的碎石,让它绝大部份的表面都无法安全地降落。最后的四个决选地点取名为 Nightingale、Osprey、Kingfisher 与 Sandpiper,但这四个也只是表面上「相对」比较空旷的地区,但依然比原定计划要危险的多。Nightingale 本身是一个直径 140 公尺的陨石坑的中心,但由于坑内满布碎石,因此实际上能着陆的地区只有方圆 16 公尺而已。更麻烦的是,在着陆区的东侧有一个房子大小的巨石块,OSIRIS-REx 在靠近、采样和退离的过程当中,要一路很小心不能撞到这块石头。因为光通讯延迟,OSIRIS-REx 无法由地球操作,整个着陆的过程要靠 OSIRIS-REx 自身的测距雷达和视觉辨识系统,自行判断安危。如果 OSIRIS-REx 觉得 Nightingale 太过危险,或是靠近时的火箭喷气搅动着陆点,让它不再安全的话,探测器将以 Osprey 作为替代的方案。

OSIRIS-REx 还有不少时间可以进行采样的准备,从一月一直到明年春天之间,都将多次飞过 Nightingale 和 Osprey 两个着陆点,从多个角度拍摄照片,确认最佳的靠近角度。经过预演之后,采样本身预计发生在明年 8 月,并在 2021 年离开 Bennu,2023 年带着样本返回地球。

另一边,和 OSIRIS-REx 任务类似的日本 Hayabusa 2,已经在 11 月时离开了小行星 Ryugu,目前已经在返回地球的路上。明年底左右的时候,Hayabusa 2 会在「掠过」地球的路上将包有采样样本的小太空舱投下,如果一切顺利的话,应该会靠降落伞着陆在澳洲的沙漠中。如果两方任务都顺利的话,Ryugu 和 Bennu 之间的比较,会是个很有趣的课题吧!