靠着电解水来产生氢气和氧气,是我们大家在学校都做过的实验,照道理来说也是制备氢气最简易的方法之一。然而事实上,因为水中的杂质会逐渐侵蚀电极,大规模生成氢气的电解并不容易,光是准备足够高纯度的水就要花费不少成本,而且在水资源并不丰富的地区,将其挪用给氢气生产使用,也不见得是个好方案。

斯坦福大学的研究人员们因此试着开发一种能抗拒侵蚀,特别是防氯离子的电极材料。利用镍铁合金的氢氧化物叠加在硫化镍之上,再包覆于海棉状的镍金属核心之外,当电解进行时,硫化镍会形成一层带负电的隔离层,保护内部的金属核心。一般普通的镍金属阳极在海水中大约 12 小时就会被侵蚀殆尽,而新的设计则可以撑到超过 1,000 小时之久。不仅如此,新设计也允许使用更高的电流来进行电解,加快氢气的生成速率。

这技术最有可行性的用法,是飘浮在海上的太阳能或风力自动氢气生成站,每隔一两个月去「收割」一次氢气,并且更换电极就好了。虽然不是立即性的发电供电网使用,但这系统的优点是有多少阳光或风力,就生成多少氢气,不需要考虑负载平衡的问题,而且海水直接取用就有,不用考虑原料的问题啰。

像许多这类的研究一样,研究学者们只做到概念实证的程度,如何实际投入量产使用,还是有待制造商们来想办法。不过,除了电极之外,其他部份都与现有的系统相仿,所以制作起来应该不会太困难才是,只是光这样足不足够让电解海水变得有利可图,还有待商榷就是了。