自从太空梭计划结束后,就一直没有个明确目标的 NASA,稍早由署长 Jim Bridenstine 公布了「新一代」的登月计划,将 NASA 的目光由火星又再次转回了月球上。过去的月球任务基本上就是个「放大版」的阿波罗计划,靠着更大的火箭来多送几名太空人与物资上月球,进行略长一点的月面活动,但这样的做法被批评为 50 年来一点长进都没有,还是在做着一样的事情,因此这一版的月球计划将做出两点改变。

第一点是登月将利用月球轨道上的 Lunar Gateway 太空站,做为太空人、物资、与油料的中转中心,减少一次性需要由地球发射的总重量;而第二点则是 NASA 将依照让民间火箭能送太空人到太空站的合约一般,开放民间厂商依照 NASA 设计的任务架购,来投标新的太空载具。初步 NASA 将提供提案的公司最高 900 万美元的经费,进行更细步的研究。Lunar lander
依目前 NASA 的任务规画,2024 年的时候将建置好一个初步的基础月球太空站,并且测试着陆模组;2026 年的时候,则是要将所有新的登陆船的相关元件都发射到月球太空站,在站上完成组装后,进行一次模拟的全套着陆与返航测试;而最后到了 2028 年的时候,让太空人重新登上月表。当然在这进行的同时,NASA 也会持续发射小型与中型的无人探测器到月球表面,为太空人铺路。

Lunar lander
本质上,这个任务的设计还是建立在现有的发射载具的能力之上,因此对每个模组都有大约 15 吨的最大重量限制。以当前来说,这保证了现有的火箭技术就能达成要求,然而如果 Starship 或是与其同级的火箭投入实用的话,将有大幅度地改变架构的潜力。以 NASA 这样的政府机构来说,拿现有的火箭能力做为设计的基准,确实是比较务实的做法,只是这隐藏着一旦 Starship 首飞后,一切都要再一次推倒重来的隐忧就是了。

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NASA 认为在登月活动上学到的经验与基本架构,可以套用到未来的火星任务上,只是这么一来由 NASA 主导的火星任务,恐怕是「十年又十年」,天知道又要多久才能实现啰...