欧洲大空署与俄罗斯合作的 ExoMars 火星探测车与固定式探测站表定将于 2021 年抵达我们的红色邻居,因此负责的科学家已经先行开始了着陆目标选定的作业。经过四年逐渐缩短潜在着陆地点的名单,终于锁定了位于赤道附近,一个名为「欧克西亚高原(Oxia Planum)」的地点。虽然还有待双方的太空总署做最后的核可,但其实替代地点的 Mawrth Vallis 也在不远的附近,所以基本上不会差太多了。

欧克西亚高原有火星表面范围最大的曝露黏土岩层区域之一,富含以铁和镁为主矿物。从附近的地型来看,欧克西亚高原原本似乎是一条远古河流在出海口处的冲积扇,这黏土岩层也很有可能是古代河川堆积而来的。如果属实的话,科学家希望在这里进行深达 2 公尺的钻勘,了解火星过去还有水的时代,沉积作用是如何进行的,或许还能找到过去生物存在的迹象。

ExoMars 第一阶段任务携带的小着陆器 Schiaparelli 因为误判地面高度而坠毁,虽然没有影响 ExoMars 的经费,但多少还是影响了着陆地的选择 -- ExoMars 第二阶段最后会选择欧克西亚高原,一部份也是因为当地地形特别平坦且低洼,比替代地点的 Mawrth Vallis 低了足有近 1000 公尺之多。这多余的高度,意味着 ExoMars 有更多的空间进行减速,落地时的大气密度也能稍微高那么一点点。这次可不像 Schiaparelli 只是做试验了,能怎么保证安全就怎么做比较好了。