Elon Musk 去年九月揭露的 BFR 火箭计划,代表着 SpaceX 在 Falcon 家族之后的下一步计划,而且不仅如此,Musk 还宣示了将在 2022 年就要送两趟货运任务去火星,表示实际上从现在算起来,BFR 只剩下四年的开发时间了。

来得及吗?在 SXSW 上,Musk 宣布了 SpaceX 将在 2019 年开始 BFS 的测试 -- BFR 是整个火箭的昵称,上半段太空船的部份简称 BFS、下半段的推进火箭则是简称 BFB -- 也就是说,2019 年开始,就可以看到上半段的火箭进行升空测试了。BFS 共有六具 Raptor 引擎,在不载货的情况下,光是这截火箭就有独自入轨的能力,但 SpaceX 准备从简单的测试开始,先让它像前辈 Grasshopper 一样,从低空悬停开始,逐步增加飞行高度和飞行时间,最终达到太空边缘的高度,并在落回的过程中测试隔热系统的可靠度。

这些测试想必要进行一段时间,才会轮到 BFS+BFB 合体的 BFR 正式登场,所以想看到几乎有农神五号火箭一般高,但粗一大圈的 BFR 发射,恐怕还要再等上几年才行。当然,我们这里说的是以「超乐观」出名的 SpaceX,考虑到 Falcon Heavy 也是从 2016一延二延三延、才终于在今年二月首飞,全新设计的 BFS 时程是否真能像 Musk 设想的那般顺利,还真是难说。

无论如何,BFR 都是超脱了一切现有火箭概念的全新产品,不仅能一次送多达 150 吨的货物到轨道,而且因为没有抛弃的部份,所以将可以以极低的成本进行发射。但也正因为如此,BFR 还有许多未知数存在,如果真能顺利在 2019 年开始测试、2022 年前往火星,那才真的是奇迹了吧。