九月时因为静态试射时发生爆炸,停飞等候调查的 SpaceX,如今总算是找出了元凶,并且预计在 1 月 8 日重新恢复发射。在事故中,SpaceX 位于佛罗里达州卡纳维尔角的发射台近乎全毁,所以这次的发射是以加州范登堡空军基地为据点,将一次送十颗 Iridium NEXT 通讯卫星到极轨道上。

至于九月爆炸的原因,据 SpaceX 的调查指出,问题发生在液态氧槽。它们在构造上是由一层铝质内衬,外包碳纤维外壳所组成。在极低温下,内衬和外壳间可能会出现空隙或皱折,虽然说这些空隙和皱折本身并不影响安全,但接近冰点的液态氧有可能会在这些位置凝固成固态氧。固态氧如果不小心发生摩擦的话,就有可能引发爆炸。

更糟糕的是,液态氧槽内用来平衡压力的液态氦气槽温度低于氧气的冰点,因此会大幅增加固态氧发生的机会。SpaceX 的解决方式,是一方面将液态氦气槽升温,减少液态氧凝固的因素;另一方面则是将液态氦气槽的装填程序换回之前已经过多次验证的「安全」程序,希望能让问题不再发生。长远来看,SpaceX 准备着手重新设计液态氧气槽,消除空隙和皱折,从源头根绝爆炸的危险。

不过,SpaceX 不是公开了问题所在,就万事大吉了 -- 他们仍然须要有实际的安全纪录,来说服客户 SpaceX 依然是个发射的好选择。更何况还有放在仓库中的「回收火箭」等待试验、以及 SpaceX 各种远大的计划,如果 SpaceX 今年不能稳定、安全地开始大批量发射火箭的话,这前途就有些堪虑了啊。