近几年,特别是开普勒升空以后,人类发现的系外行星数量大幅增长,已经不是什么稀罕之物了。但即便如此,欧洲南半球天文研究组织(ESO)今天发布的这颗新行星依然是个超级大新闻,因为它不仅大小与地球类似,而且环绕着的 Proxima Centauri(比邻星)是距离地球最近的一颗星球。

ESO 的团队用来判明的方法也很神奇 -- 原来在长时间的连续观测中,他们发现比邻星的光谱以 11.2 天的频率,轻微地在红移和蓝移之间摇摆。这就像铅球选手甩动铅球时一样,自身会随着铅球的转动而有轻微的位移。从光谱摆动的周期,可以推断出行星的轨道,而从摆动的幅度,可以推算出行星的质量。最后算出来的结果,这颗取名 Proxima B 的行星质星大约是地球的 1.3 倍,而轨道只有 0.05 天文单位,即地球到太阳距离的 1/20。虽然比水星到太阳的距离还要近得多,但由于比邻星自身是颗黯淡的星球,所以出乎意外地,单从轨道推算的结果,它的表面温度竟然容许液态水的存在,而且还比地球要偏冷一点。不过,要说人类找到了下一个移民的目标,也是言之过早。首先,它因为距离太近,应当已经被主星潮汐锁定,像月球一样永远是同一面对着比邻星。这是好事也是坏事 -- 如果它没有大气层的话,那表示无论是永日还是永夜的一样,都难有液态水存在;但如果有大气层的话,空气对流可能可以为背向比邻星一面带来一定的温暖,而且还可以遮住星球强大的射线和闪焰。

无论如何,这个发现进一步证实了像地球一样的行星在宇宙中是常态,而非异类,同时人类的远程探索首次有了目标。目前我们还没有任何直接的证据这颗新行星长什么样子,毕竟就算是和地球一样大小,也有可能出现完全不同的环境(看隔壁金星就知道了)。不知道我们有生之年,能不能见到它的真实模样啊?