大约两年一度的火星发射窗口又再次到来,继上回成功的 NASA MAVEN 与印度 Mangalyaan 之后,今年的窗口本来是要由 NASA 的 InSight 及欧洲太空总署(ESA)与俄罗斯合作的 ExoMars 合作担纲演出,可惜 InSight 「漏气」,已经确定赶不及这个窗口,所以剩下 ExoMars 孤独地在今天升空出发了。

ExoMars 是比较传统的轨道卫星+地面探测器的组合(这样可以分散一点着陆失败任务就一无所有的风险,Curiosity 那种整个任务就是丢一台车子到地面的真的胆子很肥),其中卫星的主要任务是分析火星大气中的微量成份,特别是甲烷,因为甲烷无论是在地质或生命潜在可能的研究上,都有极重要的意义。地面探测器名为「Schiaparelli」,其主要任务其实是实验着陆火星的方式,以及取得各种着陆火星的数据,而不是在火星表面的活动。因此 Schiaparelli 上面只有携带不可充电式的电池,预计可以运作四个火星日左右。两个部份组合重达 4.3 公吨,是人类史上送往火星最重的一颗卫星。

不论是 ExoMars 收集地表信息的任务,还是 Schiaparelli 的着陆测试,都是为了预计 2018 真正向火星发射地面探测车做准备。如果一切顺利,不被火星诅咒打败的话,ExoMars 将在今年十月中抵达,加入正在火星上空运转中的 Mars Odyssey (2001)、Mars Express (2003)、MRO (2005)、Mangalyaan (2013) 及 MAVEN (2013),还有地表上的 Opportunity (2003) 和 Curiosity (2011),组成探测地外星球的最庞大卫星团队。