在去年进入「67P / 楚留莫夫-格拉希门克(67P / Churyumov-Gerasimenko)」彗星轨道的欧洲太空总署罗塞塔(Rosetta)探测器有了新发现 -- 该彗星正在向外漏纯氧(O2)。在宇宙中氧元素不算少见,但大多以一氧化碳、二氧化碳和水等化合物形态存在,这次发现有大量的氧气是非常稀奇的。而且还不止如此 -- 这些氧气势必是在太阳系形成之时就已经被封进彗星中,这与目前我们所理解的太阳系形成过程不符合,因为依照现有的「先热后冷」理论,氧分子应该早就不存在了才是。罗塞塔的发现极有可能让我们必需要重新审视星球形成的过程和方式。

此外,这个发现也对目前寻找外星生物的努力增添了不确定性。过去因为一直认为氧气难以在自然环境下大量集中,所以大气中含有大比例氧气的星体极有可能就是生物存在的重要间接证据,但 67P 让科学家开始对用氧气做鉴别的方式存疑了。顺道解释一下一个大家常有的问题:为什么每次一提到寻找外星生物时,总是以地球生物做样板,难道外星生物不能以其他方式存在?其实科学家都知道这样想是很狭隘的,但不幸的是,地球的碳基生物是我们唯一知道的一种生物存在的形式,而且所有碳基生物的生物化学原理我们都有了相当程度的掌握,自然容易做针对性的检测或搜索。如果真的有其他类型的生物存在的话,它们会有什么样的表现特征?没有人知道,自然就无从找起了。