就外表来看,NASA 预备在 2020 年发射的下一台火星无人探测车,因为采用类似的底盘减少开发成本的关系,与好奇号长得非常接近。但在科学研究的角度上,Mars 2020 的目标和好奇号可是天差地远的。在好奇号之前,火星探测车的目标是放在了解火星的地质史,特别是现在、过去有没有「水」的存在。水被认为是生物生存的必要因素(当然生物到底需要什么条件,随着科学的进步,是愈来愈宽松了),因此好奇号的科学仪器都以找出现在、过去水存在的证据;但 Mars 2020 将转变方向,开始为人类前往火星做先期准备。

Mars 2020 将搭载的科学仪器,包括有广角、变焦、立体视觉的 Mastcam-Z 相机、用紫外线寻找有机化合物的 SHERLOC 仪器、试图从二氧化碳制造氧气的 MOXIE 实验、长期监测火星地表状态的 MEDA、还有地表穿透雷达 RIMFAX。相对于几天就能完成来回的登月任务,火星任务不仅来回的路途长,而且要抵达火星后还要等待回程的发射窗口,因此要带着数百天或甚至数年的水和食物和燃料是不太现实的。如果能从火星取得至少一部份的资源,对于人类来回火星有着非常重要的帮助;如果决定要长期殖民火星不回来了的话,那它的重要性更是不可言喻的。做为这部份研究的开路先锋,Mars 2020 可是非常重要的呢!

不过这还是一段时间以后的事,让我们先来看看 2016 年发射窗口的 InSight 任务可以带来什么吧!