MIT 'microthrusters' are the size of a penny, could reposition tiny satellites

微调轨道上的小型人工卫星是非常精细的任务,而过去的引擎都太大了,造成卫星必须屈就引擎大小来设计,但近来对微型动力机制的研究已可产出足够的推进力,麻省理工学院就开发出大小仅一美分,小到能够装配于微型卫星的推进器。在结构上,推进器由数个几微米大小的零件组成,其中磁浮系统容纳了五百个微型离子束作为推进力来源。动力方面,每个封装在太空中可推动两磅的重量。就功能上而言,这种微型推进器的主要任务不是要将卫星送进轨道内,而是待进入轨道后,代替主引擎进行更复杂、细微的移动或旋转。

此外,目前在地球轨道上有二十四个微型人工卫星,这些仅比魔术方块稍大的人工卫星都因为体积问题而没有装配任何推进器,所以当他们发射后就必须一次到位,没有第二次调整的机会,无形之中增加了许多风险与成本。在完成任务后,这些微型人工卫星通常会顺着轨道进入大气层中自然销毁,但若因任务需求要发射离地球较远的轨道时,则会因为无法让它们掉进大气层而变成太空垃圾,所以微型推进器也解决了垃圾问题。有兴趣的读者们可以跳转全文观赏由科学家解说的短片。