一间公司要如何才能屹立不摇达百年之久?你可以死抱着一只永远赚钱的金鸡母(可口可乐?),或是审时度势,与日并进,在每一个阶段都看准未来,一方面将已经快走到尽头的夕阳产品放弃,另一方面则未雨绸缪,不等别人来告诉你下一步在哪里,而是自已开创自已的未来。如果说后者以谁为翘楚,那自然是非 IBM 莫属了。一家传统的制造业公司要能存活百年都不是件容易的事了,何况是处在科技业开路先锋的 IBM?让我们一起来看看,过去百年来 IBM 为我们这个世界带来了多少新奇的玩意儿吧!

打卡钟、自动计算金额的磅秤和制表机

这三样东西在现代看来都是早该和恐龙做伴去的古物,但对 IBM 来说却有着格外特殊的意义,因为 IBM 的起源,就是由 International Time Recording Co.、Computing Scale Co. 和 Tabulating Machine Co. 三间主要生产打卡钟、自动计算金额的磅秤(输入产品单价,就能自动秤重并自动计算总价的机器)和制表机(打孔机设备)产品的公司合并而成,并且最早的名字 CTR,正是 Computing-Tabulating-Recording 三个字的缩写。IBM 在 1958 年将打卡钟部门卖给了 Simplex Time Recorder,自动计算金额的磅秤在大萧条时代收受到严重冲击,1934 年卖给了 Hobard Manufacturing Co.,制表机则是最终被计算机所取代。

CTR 因为业务范围日益扩大,于是在 1924 年更名为守备范围更广的 International Business Machines(国际商业机器),简称 IBM。第一台大型计算器

「里面夹了一只虫!」

IBM 在二战期间为美国生产了各式各样的武器机械,甚至包括轰炸瞄准器和卡宾枪,但仍然还是在大型计算器器方面的帮助最大。除了前线用的无线电打字机、后勤和弹道计算用的制表机和曼哈顿计划用的打孔机设备之外,IBM 还和哈佛大学合作,开发了第一台可以稳定使用的大型计算器 Automatic Sequence Controlled Calculator(自动循序控制计算器,ACSS),又称为 Harvard Mark I。这台机器虽然还不是台完整的计算机,但因为从输入到输出间都不需要任何人为的介入,因此被认为是现代计算机的开端。只是这台计算机的速度实在是有点缓慢,可 以在一秒内完成加法,六秒内完成乘法,十二秒内完成除法,比后代华生是笨多了 :p。

硬盘


「可以放一首 MP3」

二战后,IBM 靠着在战争期间累积的经验,推出一代又一代的新计算机,从 1946 年第一台采用真空管的商用计算器 IBM 603,到 1952 年的第一台商用计算机 IBM 701,再到以磁鼓做记忆装置的第一台量产的脑 IBM 650。随着计算机的能力愈来愈强,数据量也就愈来愈大,因此 IBM 在 1956 年推出了 IBM 305 RAMAC 硬盘做为附加在真空管计算机之上的额外数据储存装置。RAMAC 的每个盘片直径达 61 公分,一共有 50 片,但即使如此,也只能存放五百万个八位符号。从那之后,硬盘一直做为 IBM 事业重要的一环存在着,直到 2003 年以 20.5 亿美元卖给了日立(当然,现在日立又卖给了 WD...)。

人工智能

深蓝:「其实只会暴力下棋的我,算人工智能吗?」华生:「...你这不是在和我讲话吗?」

虽然大家都只对深蓝比较熟,但实际上 IBM 早在 1956 年就做过人工智能的尝试。当时 IBM 在纽约 Poughkeepsie 实验室的研究员 Arthur Samuel 就已经在 IBM 704 计算机上开发了可以自我学习的跳棋(Checkers)程序,据信是世界上第一个有自我学习能力的程序。IBM 和西洋棋的关系起源甚早,在 1989 年时就和卡内基合作开发了一台名为 Deep Thought 的计算机,但当时轻易地就惨败给Garry Kasparov。不过随着 AI 西洋棋的技术和计算机运算能力的精进,Deep Thought 的子孙 Deep Blue(深蓝)在 1996 年首度赢了当时已是世界棋王的 Garry Kasparov,只是在六战制中最后以一胜三败两和输了比赛。第二年 IBM 大幅升级了深蓝的硬件能力(绰号更深的蓝),在五月十一日以两胜一败三和的战绩终于击败了 Garry Kasparov。Garry Kasparov 事后抗议 IBM 作弊,认为 IBM 有派人在背后操作深蓝,但 IBM 一方面否认,一方面迅速地将深蓝解体,让这件事成了无头公案。不论如何,深蓝都是史上最强的西洋棋专用计算机,内建有多个专门为下西洋棋设计的芯片,在比赛当时甚至是世界第 259 强的超级计算机。深蓝之后的人工智能研究都倾向于软件方面,像深蓝这样以硬件暴力取胜的计算机不再复见。

IBM 在这方面的新宠儿自然是刚上完电视节目的华生,开发代号 DeepQA。这台超级计算机主攻的方向是了解自然语言(和突破盲点?),并且以自然语言回答问题,在未来说不一定打电话去客服中心,就是华生在回答你的问题呢!

电动打字机

那颗 TAB 键是怎么回事 @@

IBM 本身不是电动打字机的发明者(相关专利是 1933 年从买下一间名为 Electromatic Typewriter Co. 的公司取得的),但是却为世面带来最为常见的一种电动打字机「Selectric」。和常见的一排扇形的小棒子,在按键按下时举起来敲击墨带的设计不同,1961 年推出的 Selectric 是将所有的字母安装在一颗「球」上,按键按下时打字机会快速地旋转这颗球,让指定的字母面向墨带并敲下。这个设计除了很难卡住外,也有只要替换「球」就可以 选用不同的字体、大小、甚至语言的优点,因此 Selectric 打字机和其后代机种皆极为成功。IBM 最终将打字机部门在 1991 年分离出来,成立了 Lexmark。

PC

多少年没见过 PC 和花出现在同一个画面里了 XD

终于讲到 PC 了 :D。严格来说现代的「个人计算机」应该是苹果的发明,但 IBM 设立的 PC 标准,却是终究占下了市场的大头,成为今天每个人生活中无可或缺的部份,这么多「终端机」的存在,也为网络时代的来临奠定了基础。对 IBM 来说,PC 是个非常重大的决策失误 -- 在这之前 IBM 一向所有的组件都是自已开发的独有产物,但在 PC 上为了压低成本,决定将处理器、操作系统等部份外包,这个决定造就了 Intel、微软等今日的超大型企业,但同时也意味着 IBM 完全失去了接下来的 PC 大爆炸时代的领导权。就某些程度上来说,这和现在的平板计算机市场有着很好的模拟 -- IBM 原本是像苹果一样,自已设计硬件、自已开发软件,但后来在 PC 上决定走 Android 的路线,将一切开放出去。在没有网络和广告支撑的情况下,IBM 之惨就可想而知了。

PC 时代标志着传统 IBM 霸权的结束,到了 1992 年时问题重重的 IBM 竟然在一个会计年度内亏损 81 亿美元,是美国企业史上最为惨重的单年度亏损。不过稍稍令人欣慰的是,IBM 同样在这一年为世面带来了第一台 Thinkpad -- 某些程度上点出了即使经过八零年代的风风雨雨,IBM 的科技实力仍然强得一榻胡涂啊...

在这之后,IBM 逐渐转型为软件和整体解决方案的提供者,并渐渐淡出了硬件市场,最终在 2005 年将整个 PC 部门 (包括 Thinkpad)卖给了联想。不过这并不是说 IBM 不再做计算机了 -- 虽然不在低利润的 PC 市场厮杀,但在传统强项的大型主机市场 IBM 仍然维持着 90% 左右的市占率,这些高单价的产品在 2009 年为 IBM 带来了高达 110 亿美元的营业额呢!

其他归功于 IBM 的发明


IBM 的研究实力是世界首屈一指的,去年取得的总美国专利数 5896 件是历史新高,同时也是 IBM 连续第 18 年稳坐世界专利取得最多的公司。除了上面提到的那些之外,下面几个技术/产品的存在也要归功于 IBM 科学家/工程师们的努力:

软盘驱动器
DRAM
磁条(信用卡后面的那种)
UPC 条形码
美国的整个太空计划
关连式数据库(和 SQL 语言)
RISC 架构
激光矫正手术(!)
Token Ring 网络架构
电子显微镜(诺贝尔奖)
高温超导体(诺贝尔奖)

所以虽然在 3C 界比较少能听到 IBM 的消息,但 IBM 仍然是科技界进步的一个非常重要的推手。设想以这个速度下去,再过 100 年庆 200 年大寿的时候,这篇文章又要再增长到什么地步? :D