Thorium pellets. In India, nuclear energy and secrecy literally go hand in hand. In a rare treat, photographer Pallava Bagla was given exclusive access deep into the heart of India's nuclear weapons laboratory for an unprecedented glimse into India's secret nuclear program. This new reactor, simply called a
Pallava Bagla/Corbis via Getty Images

想要核能的便利但又担心污染和安全性?即将在国内启动原型测试的液态钍基熔盐反应堆或许会成为一个新的发展方向。和目前主流的铀方案相比,钍的放射性更低,它无需高压环境运作,在反应堆出现异常时核裂变会自动停止,冷却靠的是熔盐因此也不会有核废水。而且更关键的一点是,钍基反应堆产生的废料裂变速度远比铀要快,后者的辐射「遗毒」长则万年,而钍在数百年后就能变得安全。除此之外,钍的蕴藏量也远比铀丰富,我国作为世界最大的钍储量国,培养这方面的技术也是顺理成章。

实际上,除了中国以外,从上世纪 60 年代开始美国、日本、法国等多个国家也是尝试过钍燃料发电实验的。但因为放射性熔盐腐蚀难以解决等问题,基本进展都很缓慢,与此同时钍反应堆废料无法像铀废料那样用于核武器制造,可能也是阻碍其发展的一大因素。

钍反应堆可以建设在沙漠之中,而这次熔盐核电厂的选址就是位于甘肃武威的沙漠地区。它预计在 8 月建成,最快 9 月就能开始试运行,如果一切顺利的话,会在 2030 年时正式商用。根据官方计划,未来在国内人口相对稀少的西部沙漠和平原地区会新建更多反应炉,搭配风力和太阳能发电系统,可为人口密集的东部地区提供更为稳定和「清洁」的电力。另外这项技术也可能被用于「一带一路」计划,实验成功后我国会与相关国家合作建设 30 个钍反应堆。

目前的中国相对而言还是更加依赖火电,如果钍核电的技术可以发展起来,对国家 2060 年达成碳中和的目标应该能起到非常大的帮助吧。