Starliner
REUTERS/Joe Skipper

本来还寄望着今年内能进行「补考」的波音 Starliner 太空舱,目前看起来是机会渺茫了。据 Space.com 报导,波音和 NASA 已经将 Starliner 的第二次无人轨道测试(代号 OFT-2)延后到了 2022 年前半,而工程师们虽然已经基本上掌握了导致先前取消发射的阀门问题的原因,但依商用载人计划经理 Steve Stich 所言,这依然是个「复杂的问题」,需要「井然有序的方法」来处理。

波音其实已经准备好了多个方案,简单的话就是单独对现有的太空舱进行调整,直到所有的阀门都能正常运作,但这是治标不治本的方法。更进一步解决问题的源头,就要靠俢改目前正在生产中的新太空舱了。因此 OFT-2 的确切时程将取决于选择的硬件和火箭,还要看当时空间站是否有允许停靠的空档才行。

这意味着等到 OFT-2 发射时,SpaceX 这边应该已经完成了第三次正式载人的 Crew-3 任务(预定 10 月底升空),甚至可能完成了第四次(Crew-4 预定 4 月中升空)。以 NASA 的角度来说,他们大概还是希望同时有两套载人系统,如此一来万一其中一套因为任何原因无法飞行时,还有另一套可以保证美国宇航员前往空间站的能力,因此 Starliner 应该不会被叫停。但本身商业载人计划当初是给了 SpaceX 和波音各 6 次飞行的合约,而 Starliner 在 OFT-2 之后,应该还要再经过一次载人的测试(称为 CFT-1)才能正式商转。不要到了 SpaceX 已经完成了合约的 6 次飞行的时候,Starliner 都还没进行商转,那就尴尬啰。