Blue Origin New Shepard
Blue Origin

亚马逊前 CEO Jeff Bezos 是在 6 月 8 日时宣布了将于 7 月 20 日亲自搭乘 Blue Origin 的 New Shepard 登上太空,除了一圆自己的太空梦之外,当然也是为 Blue Origin 的亚轨道太空旅游打广告。想不到的是,就在 7 月 2 日时被同为亚轨道太空旅游的对手 Richard Branson 爵士横插一刀,宣佈了将硬是早 Bezos 一周,在 7 月 11 日先一步登上太空。

不知道是不甘被「插队」,还是怕被抢了风头,Blue Origin 稍早在 Twitter 上贴出了一张「比较表」,细数 New Shepard 体验的优越之处。这包括了载具种类(火箭 vs 高空飞机)、窗户大小、逃生系统的有无、飞行纪录(New Shepard 为 15 次、Virgin Galactic 仅三次超过 80km)、甚至还有对环境的影响。但最重磅、也是最引发争议的,是 Blue Origin 宣称他们是唯一飞到国际认可的卡门线(Kármán line),也就是太空边界的 100 公里高度的公司,Virgin Galactic 最高则是到 90 公里左右,差了一点点。言下之义,就是只有搭乘 Blue Origin 才是真正到过太空,Virgin Galactic 的不算数啦。

New Shepard
Blue Origin

但是,到底这个「太空」的定义是哪裡来的?为什么卡门线会画在 100 公里呢?原来「卡门线」来自于匈牙利裔美国物理学家西奥多·冯·卡门(Theodore von Kármán),由于地球和太空并没有明确的物理界限,他就想到了另一个替代的方法定义「太空」。他认为航空器之所以能停留在空中,是因为和周围的空气有一定的相对速度,使得空气分子能和机翼交互作用,产生升力。当飞行器高度愈高时,空气会愈加稀薄,飞行器也就要有着更高的速度,才能维持升力。当维持升力所需的速度,超过轨道速度时,飞行器就已经不再是靠着空气产生的升力来维持不坠,此时便为「太空」了。

依照卡门自己的计算,这个界限会随着地点、气候、飞行器本身等诸多因素而改变,但平均大约在 83.6 公里左右。由于这并非一个准确的数字,因此卡门以一个「方便好记的整数」,建议将海拔 100 公里指定为外太空与地球大气层的界线,并且由国际航空联盟(FAI)所採纳,成为标准。然而,世界上唯三不采用公制的国家之一的美国,自然不会太理会 FAI 这个任意的规定(而且也有关于「外太空」定义的政治问题),因此美国空军和 NASA 目前皆以 50 英里(约 80 公里)为太空边界,其实还更接近卡门原本计算的数值。因此我们才会看到 Blue Origin 强调「全球 96% 的民众」都认同的 100 公里太空边界,自然是因为还有 4% 的美国人不认同。

不过,对于付了大钱,上太空一游的人来说,究竟有没有「上太空」,大概还是很被关注的点吧。幸好 FAI 在 2019 年时提出要重新审议其「100 公里」的定义,希望以更科学的依据和现代的知识,来确定是否将切分「太空」的卡门线,向下拉至 80 公里。目前似乎是还没讨论出个结果来,但如果真的降至 80 公里的话,那 Blue Origin 也就不能指说 Virgin Galactic 没有到太空了。