New Shepard
Blue Origin

已经一段时间没有消息的 Blue Origin,其实受到疫情的影响,整个 2020 年只在 10 月中时进行了一次的试飞而已,和 2019 年的三次相距甚远。不过,随着 2021 年的到来,Blue Origin 显然又再次重拾了开发的进程,先是在 1 月中时进行了改良设计的 NS4 火箭与载人舱的首飞,现在紧接着就要进行第二次试飞了。这是 New Shepard 火箭的第 15 次试飞,自然任务名称也是相当没创意的「NS-15」,但重要的是,这是在预定载人飞行的 NS-16 之前的最后一次预演了。

在发射前,会有「暂代」太空人位置的 Blue Origin 公司员工,进行包括爬上发射塔、进入太空舱、坐上座位并系好安全带、并测试与控制中心间的通讯。外面的员工也会进行安全检查和关闭舱门的演练,唯一差的只有在发射前的最后一刻,里面的临时太空人会离开太空舱而已。等到太空舱发射完毕再落回地面后,暂时太空人又会回到太空舱内,让地面工作小组演练舱盖开启以及相关的全套安全动作。

考虑到 NS4 的首飞任务与 NS-15 之间只有约略 3 个月的时间,这表示 3 个月已经足够 Blue Origin 整新火箭,并进行下一次的飞行。因此如果 NS-15 顺利的话,或许 7 月中左右就能进行第一次载人飞行了呢。