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NASA 的 ICON 卫星终于升空,将研究地球与太空边界的电离层

从 2017 年一直拖到了现在。

Andy Yang
2019 年 10 月 14 日, 下午 01:30

在地球大气与太空的交界处,由于受到来自太阳的紫外线和 X 光照射的影响,空气分子的电子容易被剥离原子,形成一层等离子体(电浆)。这层等离子体由大约 85 公里的高度延伸到 300 公里以上,除了反射无线电讯号之外,少部份低轨道的卫星和国际太空站也都在其中,当电离层发生波动时,通讯与轨道都会受到影响。

然而,正是由于电离层所处的位置会同时受到下面的地球天气与上方的太空天气的影响,许多关于电离层变化的成因,目前都还是个谜。因此 NASA 打造了一枚名为「Ionospheric Connection Explorer(简称 ICON)」的卫星,利用干涉仪、紫外线摄影机和四周离子的量测,来分析电离层的经常性变化,并找出这些变化的成因来。

不过,ICON 的发射并不顺利。卫星本身早在 2016 年就已经完工,但由于火箭本身的分离与导航相关的问题,先后错过了 2017 年 6 月、2018 年 6 月及 2018 年 9 月三个发射机会,最后终于在上周顺利升空。ICON 预计进行至少两年的科学观测,第一批数据大约会在 11 月时来到。