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SpaceX 将协助 NASA 进行「撞飞」小行星的实验任务

DART 将实证撞击小行星来偏离其轨道的可行性。

Andy Yang
2019 年 4 月 13 日, 下午 02:31

NASA 稍早宣布选中 SpaceX 作为其「DART」任务的发射服务提供者,在 2022 年时将「冲撞」一颗名为 Didymos 的小行星的卫星,来实证撞击小行星使其轨道偏离的可行性。整个任务连着发射,预计花费在 6,900 万美元左右。

科学家估计地球的轨道四周有着数以万计的小行星,然而我们实际上观测到,能计算出轨道来的,只有大约 8,000 颗而已。谁也不知道在广大的太空中,是否有足以造成地球生物大灭绝的小行星还没被发现,甚至是彗星或像 'Oumuamua 这样的系外访客也有可能某天突然之间就冒出来。因此科学家们一直在考量着各种可能用来保护地球的方案,其中一种不算太难理解的方式,就是直接射一枚人造卫星过去,在小行星尚未靠近地球之前,先将它「撞飞」。

DART 就是实证这种方式可行性的一个任务。它预计将在 2021 年发射,2022 年抵达目标小行星 Didymos。直径约 800 公尺的 Didymos 除了离地球近之外,还有一个很大的特色,就是它有一个绕着它转,直径约 150 公尺的小卫星,昵称 Didymoon。DART 的目标就是靠着内建的导航和瞄准系统,以高达每秒 6 公里的速度,命中 Didymoon 的中心。不过虽说是「撞飞」,但由于重 500 公斤的 DART 和 Didymoon 质量相差实在太远,据估计这次的撞击只能改变 Didymoon 微不足道的一点点,但是足以被地球上的观测设备观察到。

最终,科学家的推算是整个 Didymos 系统会因为这次的撞击,而改变轨道速度约 0.4mm/s,但这一点点的速度差会大幅改变轨道,使其轨道周期与原来差 10 分钟左右。如果是有撞击地球风险的小行星的话,10 分钟的差距已经足以将其从「命中」变成「擦身而过」了。当然,这么做的可行性(特别是如何准确命中这么小个目标)还有待实证,所以就先拿 Didymos 来「练手」啰。

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