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NASA 证实小无人机真的可以在火星飞行

Mars 2020 的小伙伴准备好在火星一展拳脚了。

Andy Yang
2019 年 3 月 29 日, 傍晚 09:42

NASA 的 Mars 2020 探测车的准备工作正在如火如荼地进行当中,除了将为火星送去下一个「旗舰级」的火星车之外,NASA 还为它准备了一个小伙伴,一台实验性的小无人机。火星上虽然空气密度极低,只有地球的 1%,但同时引力也只有地球的 2/3,依科学家的计算,如果送一台无人机过去的话,靠着现代的材料和电池科技,是有机会飞起来的。

为此,科学家们打造了一台测试机,并稍早于一月底的时候,在 JPL 的「太空模拟器」中,实证了它确实能飞行。为了尽可能接近火星的环境,科学家先是把模拟器中的空气抽了干净,再放入少量的二氧化碳,与火星大气相同。至于引力的部份,科学家是用一从上方拉动它的缆线,来为它「减重」。小无人机在这样的环境下总共飞行了 1 分钟的时间,最高高度是离地 5 公分。


专案经理 MiMi Aung 表示,「下一次它再飞,就是在火星上了。」虽然只是一台没有特定功能的小无人机(预计应该会用来飞在火星车之前,为火星车规画路线,但其实 Mars 2020 不需要这样的辅助也能正常运作),但这会是人类第一次在地球以外的地方,以空气动力的方式飞行,有着极其重大的意义。NASA 未来有着以无人机来扩大探测器的「活动范围」的构想,如果实现的话,那这台小无人机就是它们的老祖宗了。

Mars 2020 与小无人机将一起在 2021 年二月抵达火星,这次的研究目标较偏向探索火星过去是否有生命存在,并且将会采集并收集样本,等待未来的样本返回任务,将收集到的样本送回地球。