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SpaceX 的「Starship Hopper」试飞火箭闪亮现身

试飞时程也拉近到了「4~8 周后」。

Andy Yang
2019 年 1 月 6 日, 中午 12:35

从去年 12 月下旬开始,位于美国德州南端 Boca Chica 的 SpaceX 私有发射基地出现了一个不锈钢制的「水塔」, 说它是水塔,但却长出了三根粗粗的圆柱型的「脚」在侧面,引发了各种的揣测 -- 有人认为它就是个水塔、有人认为这是 Boca Chica 新的装置艺术、也有人怀疑这是 Starship 的初代机,但由于长得实在太不像个火箭,后者的论点一开始并没有什么市场。

然而随着时间慢慢过去,先是在水塔旁边出现了同样不锈钢的圆锥体、以及更多的不锈钢结构,让 SpaceX 竟然在光天化日下组装新火箭的可能愈来愈高,接着眼尖的观察者先是发现了水塔底下冒出了三个火箭喷嘴,然后是侧面的圆柱体脚和圆桶状的火箭机体间出现翼面、最后则是在机身侧面出现了大大的美国国旗,基本上确定了这是真的准备飞行的测试机。

今天 Elon Musk 终于在一连串的推文中,确认了这个神祕火箭的身份,以及未来的计划。Elon 称其为「Starship Hopper」,意即它应该会和 Grasshopper 一样,是个大气内的技术测试平台,并没有要上太空的打算。测试的重点当然就是还没有在火箭上正式飞行过的 Raptor 引擎,目前装上机体内的 Raptor「一半是开发组件、一半是完成品组件」,完整版的 Hopper 用 Raptor 引擎正在最后组装阶段,预计下个月点火测试。

接着就不得不来到 Starship 发展至今最为巨大的变革:不锈钢的采用了。除了火箭开发的早期以外,几乎没有以不锈钢为材料的火箭,因为不锈钢虽然坚固、耐侵蚀,但其密度也高。对于真正是「斤斤计较」的火箭来说,厚度足以支撑火箭的不锈钢机身实在是太重了,还是碳纤维之类的先进材料,更能提升火箭的载荷。


然而,Starship 有一点和传统火箭不一样之处,是它还必须要由宇宙回返,因此如果以碳纤为材料的话,就还要在外面加上隔热材质来保护碳纤机身,而且这个隔热材质还要定期「补充」才行。相对来说,不锈钢的机身本身就可以加热到相当高的温度,也不用担心受损,而且在经过抛光之后,镜面的表面还能反射掉不少的辐射热,因此不用再额外加上保护材质了。经过 SpaceX 的计算发现,如果算上隔热相关的重量的话,其实「全裸」的不锈钢机身并不会重多少,而且不锈钢无论是生产、加工、还是组装,都要比碳纤要便宜、容易的太多,由这次 Starship Hopper 超高速的组装(而且在室外!)就可见一斑。

依 Musk 的估计,Starship Hopper 本身则是以 4~8 周后首飞为目标,也就是说从它第一次现身到首飞间,竟然只花了两到三个月的时间,比之前预告的还要再早了一点。这速度果然堪称恐怖啊。

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