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Image credit: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute

Ultima Thule 首张「近照」出炉,原来长得像个雪人!

在更高分辨率的照片传回前,就先只有这张了。

Andy Yang
2019 年 1 月 3 日, 早上 09:00
NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute

元旦顺利通过库柏带 Ultima Thule 近旁的 New Horizons,昨天传回了第一张相对高分辨率的照片。相当令人惊讶地,Ultima Thule 竟然是由两颗贴在一起的圆球所组成,就像一个雪人一样。懒的取名的 NASA 科学家于是就决定将大一点的球命名为「Ultima」,而小一点的那自然就是「Thule」了。虽然说过去我们曾经在彗星上见过类似的花生形状核心,但靠近太阳的彗星早就已经开始有物质剥离,很难说其形状是原生的还是侵蚀之后的结果,因此处于原生状态的 Ultima Thule 可以说是为「接触双星」系统实乃自然形成,提供了重要的佐证。

New Horizons 在快速飞掠过 Ultima Thule 的过程中,收集了至少 6.5GB 的数据,这些数据回传到地球最起码也要两年以上的时间。为了尽快能有科研结果公诸于世,New Horizons 的任务设计是会在数据收集完成后,立即将一张大约在 28,000 公里远的地方拍下的照片传回,接着是花一天的时间送回其他仪器的关键资料,然后才是慢慢地将剩余的部份传回。之所以选择 28,000 公里这么远,是因为无法保证高速通过时 New Horizons 能保持 Ultima Thule 在镜头中央,而且愈靠近的话,Ultima Thule 在镜头中的相对速度也愈大,容易发生模糊。这张「保底」的照片就是上面这张图,解像力大约在每像素 140m 左右。未来如果最接近 Ultima Thule(3,500km)时所拍下的照片有拍到目标的话,那解像力可以达到每像素 35m 呢。

就当前来说,除了 Ultima Thule 奇特的外形之外,科学家能推断出来的信息并不多。但从 Ultima Thule 两颗圆球几近完好来看,它们「相碰」时的相对速度并不大,也就是说它们是很缓慢地靠近,而非高速撞击下的结果。这意味着在库柏带中的物体应该大多是从一片原始的物质环中慢慢凝结而成,而不是一个更大的物体被打散后的碎片,恐怕从太阳系成形以来就是这个样子了。

NASA 在明天预定再举办一场记者会,说明高能粒子光谱仪、紫外线光谱仪、和太阳风侦测器等仪器,在通过 Ultima Thule 时有没有纪录到什么特别发现,并对 Ultima Thule 的表面组成做出初步的推断。

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