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NASA 选定九间重返月球的民间合作公司

不过…好像少了几个期待中的大公司?

Andy Yang
2018 年 11 月 30 日, 傍晚 07:00

NASA 自从太空梭计划结束后,到底接下来该做什么、怎么做,每一届的总统和 NASA 署长都订下了不一样的目标。一下子去火星、一下子又改成去拖个陨石回来,而现在到了特朗普任内,则又将目光转向了月球,认为这是个更有可行性的目标。为了支持特朗普政府的月球方案,NASA 现任署长 Jim Bridenstine 提出了一个新的 Commercial Lunar Payload Service(商业月球运载服务,CLPS)计划,依循早前 COTS 计划向民间征求送货到国际太空站的相同模式,希望民间企业积极响应,帮助美国「重返月球」。

提案的公司共有三十多间,角逐十年内最多达 26 亿美元的开发经费。最后获选的共有九间公司,但除了洛克希德马丁是知名的大手企业,其他八间 Astrobotic Technology、Deep Space Systems、Draper、Firefly Aerospace、Intuitive Machines、Masten Space Systems、Moon Express 和 Orbit Beyond 都是名不见经传的小公司。仔细看的话,当中有几个(像 Moon Express)是先前 Lunar X Prize 的参赛队伍,刚好用这个机会继续计划。

但另一边,一些近期名声响亮的商用太空公司,包括 SpaceX 和 Blue Origin 反倒都落选了。其实如果仔细看 CLPS 的要求,就不难理解为什么 -- NASA 在现阶段只要求载送 50 公斤等级的「货品」(基本上就是小探测器等级的)到月球上,SpaceX 这边没有什么载具这么「弱」,而 Blue Origin 则是无意另起炉灶,在这时候去做什么月球登陆器。

但这并不是说 SpaceX 或未来的 Blue Origin 在 CLPS 当中就没有什么事情。相反的,就像 COTS 一样,NASA 在意的是最末端的载具(在这里是月面的着陆器),至于载具是如何升空的,NASA 可以任由参与 CLPS 的民间企业自行选择。当年 COTS 的时候,SpaceX 是因为计算自己做火箭比较便宜,所以才开发了 Falcon 9;另一间获得 COTS 合约的 Orbital ATK 就没有绑死在某支火箭上,自家的 Antares 或是 ULA 的 Atlas V 火箭都能发射。在 CLPS 上,这九间公司势必也都会考虑到成本和运载能力,选择合适的发射火箭,所以 SpaceX 和其他火箭公司,还是能分一杯羹,甚至扮演重要角色的呢。

NASA 表示月球相关的任务最快明年就会实现(基本上就是由 NASA 支持的 Lunar X Prize 任务?),同时 CLPS 只是个开始,未来将会逐步增加载重需求,直到民间企业能帮助 NASA 太空人重返月球表面。CLPS 计划本身也还有可能在未来因应需求,增加更多直接参与的企业伙伴。

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