最新科学与科技文章

Image credit: SpaceX

SpaceX 本周末将发射两枚实证卫星网路用的原型卫星

它们会是数以千计的小通讯卫星的开路先锋。

Andy Yang
2018 年 2 月 14 日, 傍晚 09:01
SpaceX

在 Falcon Heavy 的兴奋劲过后,SpaceX 还是要回到「日常」的火箭发射服务,继续朝着一年 30 支火箭的目标前进。预定在 2 月 17 日登场的是西班牙政府的雷达卫星 Paz,但相对于主要客户,更让人期待的反而是「搭便车」的两名乘客,由 SpaceX 自制的 Microsat-2a 和 2b 两枚小卫星。

为什么说让人期待呢吗?因为这两颗卫星将担任 SpaceX 的太空网路卫星计划 Starlink 的开路先锋,肩负原型卫星与科技验证的重任。有这两颗卫星后,SpaceX 就能取得实务上的数据,了解卫星与卫星间的光通讯的频宽与稳定度如何、卫星与地面基地台间的通讯情况,以及一般家用卫星天线(大约一盒 Pizza 那么大)能期待什么样的网路表现。

SpaceX 的目标很明确,就是要协助人类殖民火星。但要做到这点,光靠发射火箭赚得的收入是远远不够的,所以 SpaceX 才会想到靠低地轨道的卫星群来「敛财」。要成功的话,不仅 SpaceX 要能大幅降低卫星的造价和家用卫星天线的体积、造价,还要能同时为大量的客户提供快速、稳定的网路,相当不容易。就理论上来说,虽然从太空绕路看似会比光纤来得慢,但因为卫星群的高度低,缩小了通讯距离,再加上真空中的光速是光纤的 1.5 倍左右,实际上 SpaceX 推估跨洋通讯大约只要 40ms,加上两端的设备处理时间,延迟不见得比现有的地面网路差。当然,这只是理论数据,能否达成还是未知数 -- 可以说,Starlink(及 SpaceX)的成败和商业前景如何,都端看 Microsat 2a 和 2b 的测试成果了。

如果一切顺利的话, SpaceX 表定是会在 2024 年完成全部 4,000 多颗卫星的建置,整个计划将花费超过 100 亿美元。但另一边真的实施的话,不到会为 SpaceX 自身的火箭发射业务带来一个巨量且持久的客户,而且会为全世界的网路生态带来巨大的影响呢。