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Image credit: European Southern Observatory/M. Kornmesser

第一位来自太阳系外的访客,比想像中更古怪

NASA 发布了 'Oumuamua 的初步观测结果。

Andy Yang
2017 年 11 月 21 日, 晚上 11:30
European Southern Observatory/M. Kornmesser

在上个月底引起话题的「第一颗来自太阳系外的彗星」在后续的观测中因为无法找到彗尾的存在,已经被正式重新定性为陨石,并由 IAU 为系外物体特别开了一个新的命名方式 -- 1I/2017 U1 因此将成为来自太阳系外的物体中的第一个代表。除了代号外,发现它的科学家还给了一个源自于夏威夷语的名字「'Oumuamua」,意思是「第一位来自过去的信使」。

果然不愧是第一位域外来客,在短暂的观察中,科学家就已经发现了不少诡异之处。最主要的,它有着长约 400m,宽、高皆为 40m 左右的超长雪茄状外观,长宽比达到 10 倍之多,远超过太阳系内发现的极限(约三倍多)。这表示它在形成或是生命周期之中,势必发生了与太阳系内的陨石不同的经历,但科学家还无从得知它是怎么变成这种形状的。其次,它的色彩偏暗红色,表示受到过相当量的宇宙射线照射,这点似乎与太阳系的凯伯带(Kuiper Belt)物体比较类似,而不像陨石带物体。

往回推算它的轨道虽然非常接近当前天琴座的织女星方向,但因为星球自己也会移动,所以基本上已经可以确定它不是来自织女星,只是那个大致的方向而已。更有可能的是自从数亿,甚至数十亿年前被自已的星系「踢出家门」后,它就一直在银河系中流浪,直到现在才首次接近我们的太阳系。

由于 'Oumuamua 的相对速度非常快,而且体型小而暗淡,从发现那天起全球的主要望远镜都协助投入观测,希望在看不到它之前,尽量多收集资料。目前它大约在火星和木星轨道之间,稍早于 11 月 1 日通过火星轨道,并将在明年五月左右通过木星轨道,但估计地面观测大约 12 月就到头了。之后哈勃和 Spitzer 两架太空望远镜会继续接手观测到最终看不见为止。

科学家推估类似的物体,大约每年都会有一颗通过内太阳系,但大部份太快也太暗,一直到离开前都不曾被发现。这次 PAN-STARRS 能在寻找近地陨石之余顺便发现 'Oumuamua 完全是个意外,但科学家相信随着寻找近地陨石设备的升级,在未来还能发现更多 'Oumuamua 的同伴呢。

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