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Image credit: ESO/ALMA/P. Kervella

天文学家拍下目前为止最清晰的参宿四照片

这颗随时可能爆炸的超红巨星,足有太阳的 1400 倍大。

Andy Yang
2017 年 6 月 27 日, 傍晚 08:01
ESO/ALMA/P. Kervella

位于猎户座右肩(左上角)的参宿四(Betelgeuse),是夜空中最亮、最有趣的星体之一了。自从古代有记录以来,我们就已经知道它的亮度极不规则,现代观测更是明确了它是一颗红超巨星,其不规则性来自于表面不断膨胀、收缩的对流,让它的亮度和形状都不断在改变。

红超巨星己经来到了恒星生命的末尾,由氢融合进入氦融合阶段后,星体会大幅度的膨胀,参宿四更是直径来到了太阳的 1,400 倍之多,如果替换掉太阳的位置的话,甚至能接近吞掉木星的轨道。由于参宿四直径大,距离地球又不算太远(约 640 光年),因此在夜空中的角直径仅次于太阳与剑鱼座 R,再加上它特别的明亮,使它成为直接观测的最佳目标。

天文学家们利用智利的 Atacama Large Millimeter Array(ALMA)望远镜,拍到了上图的照片。除了左上角占去约直径 1/3 的巨大「突起」(这个天文学家本来就知道了)、以及再次确认为参宿四表面温度极度不规则之外,新的观测也证实了其内部的温度也不规则,或许源自于其磁力线的组成。

参宿四生命的最后阶段会是一场壮观的超新星爆炸,预计会有三个月的时间在夜空中的亮度甚至会超越月球。在人类史上还没有这么近、质量这么大的星体爆发,所以究竟什么时候会发生,发生时又会有什么样的影响,目前都还是未知数。因此持续地观测、了解参宿四的构造对我们来说是至关重要的。