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康宁:大猩猩玻璃仍是手机盖板的最佳选择

Sanji Feng
2014 年 8 月 26 日, 早上 09:00


对不少普通消费者来说,康宁或许是个并不太熟悉的名字。但要论他们旗下的大猩猩玻璃,相信大部分人或多或少都有所耳闻。这也难怪,康宁本身一直都行事低调,而大猩猩玻璃则有那么多家厂商帮忙推广,加上其名称又比较特别,让人过耳不忘也实属正常。但实际上,近几年席卷移动行业的「大猩猩」只是康宁特殊材料部门下一个非常年轻的项目。Steve Jobs 慧眼识「材」的故事固然精彩,不过在公司 160 多年的历史长河中,它可能只是距离我们最近的一道涟漪。

早在 1879 年 Thomas Edison 发明灯泡的时候,他就找到了康宁,希望后者能够为其做出更加安全、经济的玻璃灯罩。康宁实现了这一点,并将当时开发出来的灯罩制作工艺一直沿用至今。看到这里你应该就会发现,2007 年来自苹果的那一通电话,其实只是 100 多年前老故事的现代版本重演。

之后的数十年,康宁作为一家材料公司,把自己的足迹遍布到了显示、环境、通信、生命科学等多个领域之中。当然,在这期间他们也经历过起伏,甚至有几次公司都几乎走到了倒闭边缘。2001 年的互联网泡沫破灭直接摧垮了光纤通信业,而这正是彼时康宁正在主攻的市场。股价一路狂跌,企业债台高筑。在这样的前提下,他们不得不削减人力和研发成本,并且开始在已经启动的计划中,寻找一个具备潜力的突破点。

最终,一种可用于液晶屏幕的玻璃材料脱颖而出,将康宁从困境中解救了出来。只是好景不长,从 2011 年起液晶显示器、电视市场开始萎缩,康宁的股价也随着利润、市场份额减少大跌了 50%。不过在这个时候,他们的处境已经不像之前那般狼狈了,因为在其背后,有了「大猩猩」这个坚强的后盾。



自大猩猩玻璃问世至今,它已经成为了总共 33 个品牌、超过 2,450 种产品、27 亿台设备的「门面」。最新一代的大猩猩玻璃 3 在去年 CES 上首度亮相,时至今日,已经俨然成为了所有旗舰手机的标准配置。不过,许多人都不知道的是,其实大猩猩玻璃的前身 Chemcor 玻璃早在 1962 年便已经被制造了出来。但当时因为成本过高、销路不佳的原因,相关的整个 Project Muscle 计划最终被雪藏,直到 2006 年末才得以重启。

之后的事情大家都知道了,康宁在大猩猩玻璃的帮助下又达到了一个新的高度。现在回过头看,一切绝非偶然。他们的工作人员在接受福布斯采访时称,自己的公司是一家相信「耐心资本(patient capital)」的企业。简而言之,就是康宁会去投资一些未必有把握的技术,就算其无法马上带来利润,他们也会耐心等待,直到时机合适再让它重见天日。

秉持着这样的理念,康宁从 1851 年走到了今天。但故事至此,情节似乎又将迎来转折。力助康宁「重生」的苹果,在推出了几代 iPhone 后好像对自己的材料伙伴萌生了倦意。传说中将于 9 月 9 日发布的 iPhone 6 据称会采用蓝宝石盖板,如果属实的话,那康宁将会在许多年中首次面对来自一个有力对手而非整个行业环境的挑战。


和玻璃相比,蓝宝石这种材料的硬度更高。即便是最新的大猩猩玻璃 3,在这项指标上也是绝无可能超前的。那硬度高,就意味着防刮伤性更好,具体好到什么程度,从上面这段我们在蓝宝石厂商 GT Advanced Technologies 那里拍到的演示视频中就可以略窥一二。目前蓝宝石盖板多见于 Vertu豪雅等奢侈品牌的手机之上,除此之外,也有类似按键、镜头保护层之类的应用。而在做后面这些尝试的,不是别人,正是苹果。考虑到 iPhone(以及潜在的 iWatch)一直以来的市场定位,换用价值更高的蓝宝石其实也算是合理之举。但问题是,相较大猩猩玻璃它真的更适合面向大众的手机产品吗?日前在对康宁全球业务暨技术总监 James Hollis 的访问中,我们听到了他对此的看法。



「作为一家材料公司,康宁对蓝宝石十分熟悉。」Hollis 先生一上来就这么说道,「我们过去也与这种材料打过交道,但最终还是认为玻璃是最好的解决方案,而市场的反馈也证明了这一点。」在他看来,虽然蓝宝石更耐刮,但结合成本、重量、透光度、抗压性等表现综合来看,自家的大猩猩玻璃依然更有优势。

在这之中,成本应该是最关键的一环。Hollis 在对话过程中反复提到了「价值」一词,而 GT Advanced Technologies 去年也曾透露过,同样大小的手机盖板,用大猩猩玻璃只要 3 美元,换成蓝宝石的话可能就要 30 美元左右了。这之间的差距无疑是巨大的,以致于许多厂商纷纷为之却步。「蓝宝石的耐用性和防刮性确实很吸引人,但大猩猩玻璃短时间内并不会被取代。」LG 国际交流主管 Ken Hong 就曾这样说过。除此之外,供应量也是个问题。Jackdaw Research 的首席分析师 Jan Dawson 就指出,除了苹果、三星这样手持巨款的大厂,其它 OEM 是无法搞定足以维持大规模量产需求的供货源的。

说到这里,就必须要提到苹果与 GT Advanced Technologies 去年末在美国亚利桑纳联合开设的工厂。过去我们曾以为它只是为了 iPhone 的 Home 键和镜头保护层而准备,但现在根据 9to5mac 的说法来看,这间工厂已经具备了年产 1 亿至 2 亿块 iPhone 尺寸蓝宝石盖板的能力。换言之,iPhone 6 如果真的要使用蓝宝石,至少盖板这部分的产能将不会是个问题。



那康宁对于苹果潜在的「背叛」又是怎么看的呢?Hollis 坦言自己对能与苹果合作多年感到「十分荣幸」,不过他们也「乐于见到行业中出现创新的事物」,所以说康宁会「尊重客户自己的选择」。但尽管如此,他还是强调大猩猩玻璃是当下市场中「总体表现最好的产品」,说到这一点时,他的言语中充满着自信。

的确,在 iPhone 6 的蓝宝石盖板出来以前(如果有的话),大猩猩玻璃确实配得上「最强」的称号。而且就算苹果最终凭借自身超强的技术资源,把蓝宝石做到更透、防冲撞性更强(做薄之后与屏幕面板结合?),前面提到的成本问题仍会是接下来很长一段时间内横在他们面前的一道大山。基于这些因素,大猩猩玻璃在未来几年中应该仍会占得上风。但面对苹果这个手机行业中的「标杆」,有一个现象就不得不提,而这个现象对康宁来说,毫无疑问将会是最大的隐藏危机。



从 iPhone 4 开始,苹果提出了视网膜屏幕的概念,自此之后各大厂商纷纷开始围绕 ppi 大做文章;iPhone 5s 搭载了 Touch ID 指纹辨识和双色温补光灯,如今放眼四周,用上指纹技术的品牌不在少数,双色温闪灯更是成为了今年旗舰机的必备;就连康宁自己的大猩猩玻璃也是拜苹果所赐才一飞冲天,谁能保证同样的事情不会在蓝宝石身上重演... 苹果的每个动作都会引领业界的潮流,而事实也证明,消费者大多会对他们提出的卖点趋之若鹜

试想一下,在发布会上 Tim Cook 掏出 iPhone 6,自豪地宣称只有钻石才能划伤其蓝宝石表面、它将会是有史以来最坚硬的 iPhone 等等。这样的画面、宣传语对普通消费者来说无疑有着巨大的号召力,「苹果的就是最好的」,相信你身边有这样想法的人应该不在少数吧。iPhone、iPad 系列产品的成功让许多普通消费者都开始对苹果的选择深信不疑,口耳相传间,康宁要如何让人们相信自己的大猩猩玻璃比蓝宝石更好呢?



「很遗憾,我们还在探索该如何去做好这一点。」在被问及上面这个问题时,Hollis 略显无奈地回答道,「不过,我们会坚持一直以来『贴近人们生活』的理念,不断与厂商、业内人士以及普通消费者交流,利用他们的回馈,做出大家想要的东西。」除此之外,康宁也会开始逐渐走出幕后,通过网络、社交平台更多地介绍自己的产品。用 Hollis 的话来讲,他们希望「用自己 163 年的经验帮助消费者做出最正确的决定」。

诚然,在经受过市场的检验之前,蓝宝石和大猩猩玻璃究竟孰强孰弱是不会有一个定论的。但我们倒是觉得,这样一个强敌于康宁而言,或许会成为一个新的契机。这家笃信「耐心资本」的公司在那么多年中都不曾停歇,如果此番真的再遭危机,或许又会有新的技术储备跳出来「救主」也说不定呢。比如说我们关注已久的 Willow Glass 柔性玻璃,原定计划会在 2016 年正式推出。考虑到三星、LG 等品牌在可弯曲设备上投入的资源,其产品在这段时间中估计也会有所突破。届时两方若是一拍即合,很有可能就是业内一波新的风潮。

另外,我们也不能忽视大猩猩玻璃本身的进化。在经历了三代更迭之后,如今的产品无论在厚度(0.4mm 的大猩猩玻璃 3 会在今年晚些时候推出)还是加工方法(2D、2.5D3D)上都有了常足的进步,加之康宁不懈地开拓新产品线、加入新功能,大猩猩玻璃的应用范围正在变得越来越广。



19 世纪时,蒸汽船的出现对帆船构成了极大的威胁,以致于后者在接下来的 50 年中,实现了比之前 300 年间还要多的改进。这就是著名的「帆船效应(Sailing Ship Effect)」,那蓝宝石之于大猩猩玻璃,会不会也是这样呢?